Diocese da Pensilvânia reabre 3 igrejas em 5 anos redescobrindo suas comunidades

Por Egan Millard
Postado em 9 de dezembro de 2021

Dançarinos e músicos se apresentam na Igreja da Crucificação na Filadélfia, Pensilvânia, em 15 de setembro de 2021. Foto: Egan Millard / Episcopal News Service

[Episcopal News Service - Filadélfia] Na época da Igreja Episcopal de St. John, no subúrbio de Filadélfia, Norristown, Pensilvânia, fechado em 2015 após 202 anos, a paróquia tinha cerca de 35 membros e estava a cerca de $ 260,000 em dívida.

O custo de manutenção da ornamentada igreja neogótica - o local de culto mais antigo da cidade, com cerca de 35,000 habitantes - estava aumentando. A igreja “teve muito mais funerais do que batismos”, disse o diretor sênior Bill Kilgour ao The Philadelphia Inquirer na época. “Simplesmente não tínhamos famílias jovens e crianças subindo na hierarquia”.

Mas o que parecia ser o fim acabou sendo o início de um novo capítulo na vida da igreja. Desde o seu renascimento em 2017, a freguesia renasceu, com uma nova comunidade que se parece mais com a cidade a que serve. Nos últimos 20 anos, a proporção de residentes hispânicos / latinos de Norristown saltou de 10% para 27%, muitos deles de Puebla, México. O bispo da Pensilvânia, Daniel Gutiérrez, reconheceu que a mudança demográfica apresentava uma oportunidade de alcançar novas pessoas e convocou o reverendo Andy Kline, que fala espanhol, para reviver St. John's, conhecendo os vizinhos e celebrando sua cultura. Agora a igreja tem uma próspera congregação de 60 membros, incluindo 20 famílias. Ele hospeda um fluxo consistente de batismos - pelo menos 11 este ano - festas e casamentos, além de cultos regulares em inglês e espanhol.

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Alguns dos muitos batismos que aconteceram em St. John's sob a liderança do Rev. Andy Kline. Fotos: Diocese da Pensilvânia

St. John's é uma das três "igrejas da ressurreição" - junto com a Igreja Episcopal de Santo Estêvão e a Igreja da Crucificação, ambas na Filadélfia - que a Diocese da Pensilvânia reabriu nos últimos cinco anos ao reorientar o ministério das igrejas para responder às mudanças demográficas e necessidades espirituais e materiais de suas comunidades. Prédios que antes enfrentavam a perspectiva de venda depois que suas congregações fechavam, agora hospedam congregações latinas animadas, ministrando ministérios e alcançando pessoas sem-teto. As congregações não se parecem ou soam como antes, mas esse é o ponto, dizem os líderes diocesanos.

“As iterações anteriores das três igrejas da ressurreição ... se tornaram completamente desconectadas de suas comunidades”, disse o Rev. Kirk Berlenbach, o cânone da diocese para crescimento e apoio, ao Episcopal News Service. “O núcleo de sua [nova] identidade ... é servir à comunidade.”

Ao se tornar bispo em 2016, Gutiérrez implementou uma estratégia de experimentação e adaptação. Um otimista implacável que vê uma igreja fechada não como um fim permanente, mas como uma oportunidade de reaproveitamento, Gutiérrez disse à ENS: “Se você olhar para todas as empresas de sucesso, elas não replicam o que outra pessoa fez; é algo totalmente novo. E quero que pensemos assim, como uma startup. ”

O Bispo da Pensilvânia, Daniel Gutiérrez, abraça o Rev. Yesenia Alejandro na celebração pela reabertura da Igreja da Crucificação na Filadélfia em 12 de junho. Foto: Diocese da Pensilvânia

Gutiérrez, cuja família tem raízes no que hoje é o Novo México que remonta ao século XVI, serviu anteriormente como cônego ordinário na Diocese do Rio Grande e, antes de sua ordenação, como chefe de gabinete do prefeito e diretor de desenvolvimento econômico em Albuquerque.

Uma de suas primeiras ações como bispo foi impedir a venda potencial das três igrejas históricas na Filadélfia e Norristown, todas as quais haviam parado de ter cultos de adoração regulares entre 2013 e 2016. St. John's não foi "comercializado ativamente" para venda por causa de o ministério de sem-teto continuando lá, mas os outros dois foram listados para venda.

“Vender propriedades é apenas uma espécie de sobrevivência, em vez de prosperar”, disse Gutiérrez. “Esta diocese não vai sobreviver; vamos prosperar. ”

A equipe diocesana e o clero adotaram o estilo de liderança de Gutiérrez, descrevendo a mudança cultural e estratégica que se seguiu à sua consagração como “um período de renascimento” após anos de declínio normalizado e turbulência. O antecessor de Gutiérrez, o Rt. Rev. Charles Bennison Jr., entraram em confronto com o clero da diocese e a liderança denominacional, particularmente no que diz respeito ao manejo de bens e imóveis. Bennison fechou cerca de 23 “igrejas redundantes” durante seu mandato de 14 anos.

Desde 2000, a prática de fechar, fundir e vender igrejas com baixa frequência aos domingos tornou-se comum na Igreja Episcopal e em outras denominações cristãs. A partir de 2020, A Igreja Episcopal tem 6,356 igrejas, depois de oscilar em torno de 7,200 durante a maior parte do século XX.

A Diocese da Pensilvânia foi Fundado em 1784, embora muitas de suas congregações fossem originalmente paróquias da Igreja da Inglaterra antes da Revolução Americana, incluindo Igreja de Cristo na Filadélfia, que foi estabelecido em 1695 e um local de culto para alguns dos Pais Fundadores.

“Esta é uma antiga diocese colonial - há igrejas episcopais a menos de cinco quilômetros uma da outra”, disse Gutiérrez ao ENS. “Prefiro ter um em cada esquina.”

Para baixo de 193 igrejas em 1964, a Diocese da Pensilvânia hoje tem 134 igrejas em toda a Filadélfia e quatro dos condados vizinhos. Em dezembro de 2020, tinha um dotação de $ 79.8 milhões.

“Somos abençoados com uma dotação significativa nesta diocese”, disse Berlenbach, cônego para crescimento e apoio. “Mas em 20 anos, [Gutiérrez] prefere ver metade da investidura e o dobro das igrejas do que vender as igrejas e aumentar a doação para servir a uma diocese menor. Ele prefere reformular esses ativos para fazer a diferença em nossas igrejas para que nossas igrejas possam fazer a diferença em nossas comunidades. ”

A diocese não está usando sua doação para financiar as reaberturas, de acordo com o cânone de comunicações Jennifer Tucker. Cada igreja tem sua própria combinação de fontes de financiamento.

“Se tivéssemos simplesmente decidido colocar milhões neles, isso não garantiria o sucesso”, disse ela à ENS.

O ministério de St. John foi financiado pela doação e doações da paróquia, visto que a diocese está “levando-os à autossuficiência”, disse Tucker. A diocese cuida das despesas de construção desde a mudança de seus escritórios para a propriedade, o que “resultou em uma economia substancial para o orçamento diocesano”, disse ela. Santo Estêvão obtém financiamento de sua própria dotação e renda de aluguel, com a diocese pagando o salário do vigário. Na Igreja da Crucificação, o salário do reitor também é pago pela diocese por meio de um item do orçamento para o ministério hispânico, e a igreja está sendo reformada por meio de uma parceria privada sem fins lucrativos apoiada pela arrecadação de fundos.

O Rev. Betsy Ivey, o cânone da Diocese da Pensilvânia para crescimento e apoio, e o Rev. Mike Giansiracusa, vigário da Igreja Episcopal de Santo Estêvão na Filadélfia. Foto: Egan Millard / Serviço de notícias episcopais

Para os líderes diocesanos, reabrir igrejas não significa tentar devolvê-las às suas iterações anteriores. Significa mudar o que eles oferecem - e mudar a mentalidade. Onde outros podem ver um albatroz, Gutiérrez e sua equipe veem possibilidades não realizadas.

“Se você começar do negativo, terá muito mais dificuldade em chegar ao positivo”, disse o reverendo Shawn Wamsley, o cânone da diocese para o ordinário para evangelismo e administração. “Considerando que se você vir a oportunidade que está presente aqui, você já está em um estado espiritual e mental muito melhor para permitir que o Espírito Santo se mova por isso.”

A equipe diocesana é lembrada todos os dias das oportunidades criadas pela reaproveitamento de propriedades da igreja por causa de onde trabalham. Em 2019, Gutiérrez mudou a sede diocesana de um prédio comercial no centro da Filadélfia para a antiga reitoria em St. John's em Norristown. O campus também inclui uma cozinha comunitária e um abrigo para os sem-teto - que continuou funcionando apesar do fechamento da paróquia - e a própria igreja, que agora tem uma congregação em grande parte latina como resultado dos esforços de Gutiérrez e Kline.

Kline trabalhou no ministério paroquial e na evangelização dos desabrigados em Norristown por 10 anos. Ele construiu a nova congregação em St. John's em grande parte conhecendo os vizinhos, frequentando a taquería a dois quarteirões de distância e “caminhando pela vizinhança e conhecendo pessoas e vendo o que elas precisavam”, disse ele. “Depois de fazer esse contato pastoral, eles descobriram que você queria celebrar sua cultura.”

 

Muitos dos participantes são famílias que estão ansiosas para trazer seus filhos para a escola dominical, disse Kline, e eles o convidarão para celebrar a Eucaristia em suas casas em aniversários e outras ocasiões especiais. O destaque do ano é a Festa de Nossa Senhora de Guadalupe em dezembro, que inclui uma procissão pelo bairro e uma banda de mariachi.

“As pessoas diziam: 'Oh, uma comunidade mexicana nunca trabalhará aqui'”, lembrou Gutiérrez. “Quando fizemos nossa [primeira] festa de Nossa Senhora de Guadalupe, é uma noite gelada de dezembro e as pessoas estavam amontoadas lá, crianças trazendo flores, estavam andando em procissão ao redor do quarteirão. E a música! ”

Igreja Episcopal de Santo Estêvão na Filadélfia. Foto: Egan Millard / Serviço de notícias episcopais

Considerando que St. John's construiu uma nova congregação voltada para o culto de domingo, Santo Estêvão no centro da Filadélfia renasceu como “uma espécie de laboratório de teste para o que parece quando você não tem uma congregação nas manhãs de domingo”, disse Wamsley.

Isso porque a área ao redor de Santo Estêvão mudou radicalmente desde que a igreja foi construída na década de 1820. Seu imponente edifício em forma de castelo, a quatro quarteirões do Independence Hall, já se elevou sobre um bairro de casas de tijolos pertencentes à classe profissional e mercantil de elite da cidade, bem como sobre o campus original da Universidade da Pensilvânia. A paróquia era um centro da alta sociedade onde “as congregações eram grandes e em grandes ocasiões aglomeravam-se à porta, clamando por admissão”, segundo a história da paróquia.

Hoje, ele está espremido entre um hospital, um shopping e um tribunal. Deixando de ser um bairro residencial, a área agora está fervilhando de profissionais de escritório, funcionários de hospitais e pacientes, além de moradores de rua, de acordo com o vigário Rev. Mike Giansiracusa.

Depois que a congregação se encerrou, a diocese decidiu reaproveitá-la para servir aos seus novos vizinhos, reabrindo-a em 2017. Em vez de ficar aberta por uma hora para a Eucaristia na manhã de domingo, está aberta durante a semana para as pessoas entrarem em paz, sossego e oração em meio ao barulho do centro da cidade. Há cultos de oração ao meio-dia nos dias de semana, incluindo um culto popular de oração de cura, bem como um novo culto de domingo à tarde. Mas uma grande parte de sua missão é apenas estar aberto a qualquer um que passe, em vez de sustentar uma congregação regular. Giansiracusa o descreve como "cuidar das almas por meio de encontros sagrados".

“Nunca teríamos uma congregação e não queríamos uma”, disse ele ao ENS. “O que queríamos era um encontro sagrado com quem quer que entrasse.”

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A abundância de história e arte em St. Stephen tornou-o um marco histórico. Fotos: Egan Millard / Serviço de notícias episcopais

A igreja bem preservada, o edifício neogótico mais antigo da Filadélfia, oferece uma sensação de oásis sagrado, com história e arte para onde quer que você olhe, recebendo o apelido de "Abadia de Westminster da Filadélfia". É uma das primeiras igrejas americanas a adaptar a arquitetura da Igreja da Idade Média, com uma camada superior envolvendo as bordas da nave ampla, direcionando a atenção para um mosaico da Última Ceia acima do altar. Vitrais Tiffany revestem as paredes, e vários recantos e alcovas exibem esculturas de mármore, incluindo um memorial infantil renomado. Painéis de vidro do piso em uma seção da igreja mostram lajes de sepultura embaixo - um cemitério construído em 1878.

O Rev. Mike Giansiracusa enche sacos de suprimentos para distribuir aos desabrigados. Foto: Egan Millard / Serviço de notícias episcopais

Giansiracusa dá as boas-vindas a todos os que desejam entrar e se oferece para orar com eles. Ele tem bolsas com suprimentos essenciais para os moradores de rua que podem precisar deles. Freqüentemente, as pessoas só precisam sentar e refletir.

“Suas portas estão abertas para oferecer consolo aos cuidadores e pessoas que visitam o hospital. Muitas dessas pessoas acabaram de descer de um elevador em um hospital depois de ver um ente querido, talvez pela última vez, então como você ajuda nessa transição? ” Wamsley disse.

Antes da pandemia, a igreja apresentava apresentações musicais regulares e ainda é usada como um espaço de ensaio para uma orquestra de jovens e outros fins de aluguel. A diocese planeja usar o espaço como um centro de treinamento diaconal e uma base a partir da qual novos diáconos podem estender seus vários ministérios na cidade.

“Minha esperança é que possamos ser um recurso e um lugar de abertura para quem luta para viver sua vocação. E acho que estamos posicionados no lugar certo para fazer isso. ”

Se Santo Estêvão oferece paz e sossego, a Igreja da Crucificação, a cerca de 10 quarteirões de distância, oferece um ambiente colorido e alegre. Em 15 de setembro, a igreja estava lotada de pessoas celebrando o Mês da Herança Hispânica. Os corredores laterais estavam lotados de vendedores de comida e artesanato e, na frente da igreja, músicos tocavam canções tradicionais de Porto Rico e mexicanas enquanto as mulheres dançavam.

O Rev. Yesenia Alejandro (de azul) dança com outras pessoas na Igreja da Crucificação em 15 de setembro. Foto: Egan Millard / Episcopal News Service

Entre eles estava o Rev. Yesenia Alejandro, que foi acusado por Gutiérrez de reviver a igreja, que fechou em 2013 e reabriu no verão de 2021. Alejandro foi ordenado o primeiro sacerdote latino da diocese em outubro de 2020, através de um programa de formação local que Sandra Montes, reitora de capela do Union Theological Seminary, projetou para ela.

Em poucos meses, a igreja se tornou um centro de atividades. Os grupos usam o espaço para aulas de dança latina e irlandesa. As feiras de pulgas ajudam os artesãos locais a vender seus produtos. Nos últimos meses, aconteceram aulas de costura, apresentações musicais, noites de microfone aberto, palestras históricas e clínicas de vacinas, entre outras ofertas.

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O Mês da Herança Hispânica é celebrado com dança, música, comida e artesanato em 15 de setembro na Igreja da Crucificação. Fotos: Egan Millard / Serviço de notícias episcopais

A atmosfera na igreja agora ouve de volta ao apogeu da paróquia. Fundada em 1847 como a segunda igreja negra na diocese, a igreja já contou com Marian Anderson e WEB Du Bois entre seus membros, com este último chamando-a de “a organização eclesiástica mais eficaz na cidade para trabalho benevolente e de resgate”.

“Quando entrei, senti que havia um espírito aqui”, disse Alejandro ao ENS. “Eu sabia que havia algo aqui; Eu simplesmente não conseguia identificar. Mas então começamos a fazer todos os ministérios, fosse o ministério de alimentos com o qual começamos. … Começamos a fazer tantas outras coisas que começou a iluminar. ”

O ministério da alimentação da paróquia atende cerca de 600 pessoas por semana; aqueles que recebem assistem a um breve culto de oração primeiro.

“Antes de fazerem as compras, sempre oramos juntos, e temos italianos, temos chineses, temos pessoas de diferentes lugares e todos fazem o Pai-Nosso em sua língua”, disse ela. “Quando começamos, queríamos continuar a servir a comunidade latina, mas a realidade é que atendemos a todas as classes sociais.”

Quatro cultos de domingo - dois em espanhol, um em inglês e um bilíngue - são realizados ao longo do dia para acomodar os trabalhadores em turnos. Os cultos que celebram as crianças e as ensinam a servir como acólitas têm sido um grande atrativo, disse Alejandro, assim como as tradicionais celebrações mexicanas como a Festa de Nossa Senhora de Guadalupe e o Dia dos Mortos, que a paróquia celebrou no final de outubro. Altares coloridos com fotos de parentes e amigos falecidos, velas e flores iluminaram a igreja em um evento que foi inédito na paróquia, mas que se tornará uma celebração anual, disse Alejandro.

A diocese desenvolveu um programa para ajudar outras congregações que se sentem presas a se reinventar, usando algumas das lições das igrejas da ressurreição, chamado “Redes de lançamento: Plano inicial para igrejas. ” O programa, que tem quatro partes e pode levar até 10 semanas para ser realizado, pede aos líderes paroquiais que “sonhem o que sua igreja seria se não gastasse tanta energia focada em edifícios, pessoas e dinheiro”.

Os líderes diocesanos esperam que a pandemia tenha ajudado as igrejas a ver que são mais capazes de fazer mudanças reais e inovadoras do que pensavam. Igrejas que não entendiam de tecnologia de repente começaram a transmitir serviços ao vivo e estudos bíblicos Zoom, graças à ajuda da diocese.

“O fato de estarmos no horário da igreja, a mudança parece demorar muito”, disse Wamsley, “mas entramos na pandemia e ... nossas igrejas fizeram a transição em nossa diocese em um centavo, e estamos conversando sobre o assunto de dias ou semanas. ”

Mas, para empreender uma transformação maior, algumas igrejas podem ter que abandonar suas idéias de como é uma igreja de sucesso.

“Muitas de nossas igrejas estão presas tentando operar de acordo com modelos que deixaram de ser viáveis ​​décadas atrás, e estão ficando frustradas. … Eles ainda estão tentando fazer todas as coisas que faziam há 50 anos porque, do contrário, não seriam uma 'igreja de verdade' ”, disse Berlenbach.

“Estamos tentando dizer, 'Não, ser uma verdadeira igreja tem tudo a ver, o que estamos fazendo para conhecer Jesus e o que estamos fazendo para tornar o amor transformador de Jesus conhecido na comunidade? Enrole-se nisso. ' E isso os livra do fardo do passado. ”

- Egan Millard é editor assistente e repórter do Episcopal News Service. Ele pode ser contatado em emillard@episcopalchurch.org.


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