Diocese e paróquia da Pensilvânia intensificam a oposição à intrusão da cidade nos ministérios da pobreza

Por Egan Millard
Postado em 4 de janeiro de 2023

Membros da Christ Episcopal Church em Pottstown, Pensilvânia, servem um almoço comunitário gratuito em junho de 2021. Foto: Christ Episcopal Church

[Serviço de Notícias Episcopais] A Diocese da Pensilvânia e uma de suas paróquias estão se recusando a recuar em sua luta contra um governo municipal que tentou restringir os ministérios da igreja a pessoas sem-teto e famintas.

A interferência do governo de Pottstown nos ministérios das igrejas locais começou em junho de 2022, quando a Igreja Episcopal de Cristo e seu parceiro comunitário Mission First foram citados por violar as leis de zoneamento da cidade. Os ministérios compartilhados das igrejas de servir refeições, operar uma despensa de bens essenciais e fornecer outros serviços às pessoas necessitadas significavam que elas não se encaixavam na definição de “igreja” e não podiam continuar a operar no centro da cidade sem variações especiais de zoneamento.

Embora as negociações durante o verão parecessem aproximar os dois lados da resolução, as tensões aumentaram novamente no mês passado, depois que a cidade pediu à Christ Church para notificar os funcionários sobre as atividades no prédio e fechar um abrigo noturno em uma igreja diferente. A diocese e a paróquia são agora pedindo às pessoas que entrem em contato com as autoridades municipais e exortá-los a parar de interferir nas atividades da igreja, que eles veem como uma violação do direito constitucional de livre expressão religiosa, e o bispo da Pensilvânia, Daniel Gutiérrez, diz que está preparado para apresentar ações legais contra a cidade até o Supremo dos EUA Quadra.

“Estou profundamente desapontado com o município de Pottstown”, Gutiérrez escreveu em um comunicado lançado em 26 de dezembro. “Servimos fielmente nossos irmãos nesta comunidade por 200 anos. Agora, suas ações tentam impedir que os cristãos vivam sua fé.

“Ainda mais doloroso é seu aparente desejo de negar aos cidadãos o básico de nossa humanidade comum: comida, abrigo, roupas e dignidade. Não seremos dissuadidos; continuaremos a viver em nosso chamado como seguidores de Jesus Cristo. Nossa fé nos compele a estender a mão para as pessoas necessitadas.”

A questão central da disputa é a definição de “igreja” e os tipos de atividades que podem acontecer ali de acordo com as leis de zoneamento da cidade. Ao citar a Christ Church and Mission First em junho, a cidade alegou que os ministérios para pessoas sem-teto e empobrecidas iam além do propósito normal de uma igreja e que eles deveriam interromper os ministérios ou solicitar uma exceção. Igreja de Cristo e a diocese interpôs recurso, argumentando que tal trabalho “é a própria definição de nossa fé”.

Em agosto, os líderes da Christ Church se reuniram com autoridades municipais para discutir os ministérios em mais detalhes e, em 1º de setembro, a cidade retirou seu aviso anterior de violação.

No entanto, em 30 de novembro, a cidade emitiu uma ordem de cessar e desistir do The Warming Center, um abrigo noturno na Igreja Unida de Cristo de St. Paul - a mesma noite em que o condado declarou uma emergência de clima frio "Código Azul". de acordo com a diocese. A organização sem fins lucrativos que operava o abrigo já havia solicitado uma autorização especial para operar. Em 9 de dezembro, o abrigo foi fechado, forçando a saída de 24 moradores de rua, disse a diocese.

Em 6 de dezembro, as autoridades municipais enviaram a Christ Church uma carta dizendo que poderia continuar seus ministérios atuais, já que eram “pré-existentes”, mas pediu à igreja que desse à cidade mais informações sobre suas atividades, no que parece ser um pedido e não uma demanda legal.

“No futuro, agradecemos sua comunicação e notificação contínuas se houver algum uso adicional ou expansão significativa do acima”, escreveu o oficial de zoneamento Winter Stokes, também pedindo à igreja que retire seu apelo.

“O município agora está tentando nos forçar a dizer a eles os dias e horários exatos em que as pessoas necessitadas estarão em nossas igrejas”, escreveu Gutiérrez em resposta. “Se esta questão for para o tribunal mais alto do país, iremos para lá. Nós seguimos Jesus, e seu mandamento para nós é 'não tenha medo'”.

Na declaração da diocese, o reverendo Joshua Caler, reitor da Christ Church, também criticou o envolvimento da cidade nos assuntos da igreja.

“O governo está nos dizendo, na verdade, que precisamos da permissão deles para servir nossa comunidade da maneira que nossa fé exige e da maneira que temos há gerações em Pottstown. Não somos uma organização governamental. Somos seguidores de Jesus Cristo”, escreveu ele.

- Egan Millard é editor assistente e repórter do Episcopal News Service. Ele pode ser contatado em emillard@episcopalchurch.org.


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