Conforme COVID continua, as despensas de alimentos administradas pela igreja, os ministérios se adaptam e se expandem

Por Bob Smietana
Postado em 7 de dezembro de 2021

[Serviço de notícias sobre religião - Woodstock, Illinois] Em uma tarde fria e nublada no final de novembro, duas dúzias de voluntários estavam ocupados descarregando um caminhão de comida no estacionamento ao sul da Igreja Episcopal de St. Anne, colocando uma mesa cheia de produtos, alimentos básicos e outros mantimentos para a viagem daquele dia. através da despensa móvel de alimentos.

Apesar da temperatura pairar perto de zero, Mike Phillips, um membro da Igreja Luterana Grace, parecia emocionado por estar lá. A despensa estava acabando de abrir e já, cerca de uma dúzia de carros estavam fazendo fila.

“Se continuar assim durante todo o inverno”, disse ele a outro voluntário com um sorriso, “será ótimo”. Do outro lado do estacionamento, Scott Jewett, gerente de área do Northern Illinois Food Bank, dirigia o tráfego. Enquanto os carros passavam, os voluntários traziam mantimentos para eles, como parte das precauções de segurança do COVID-19. Nesta segunda-feira, 169 famílias - 363 adultos e 257 crianças - farão as compras.

A despensa móvel de alimentos, que funciona duas vezes por mês em St. Anne's desde o início do ano, começou depois que uma organização sem fins lucrativos próxima perdeu seu prédio e encerrou seu programa de alimentação. A equipe do banco de alimentos procurou a Rev. Cathy Daharsh, pastor da Igreja Luterana Bethany nas proximidades de Crystal Lake e presidente de uma rede de pastores locais.

Esses pastores e suas igrejas concordaram em se unir, com St. Anne's hospedando o mercado móvel, enquanto Bethany e outras congregações, como a Igreja dos Santos Apóstolos na vizinha McHenry, fornecendo voluntários e fundos.

“Durante a pandemia, queríamos arregaçar as mangas e dizer: 'como podemos ajudar?'”, Disse Daharsh. “Isso realmente nos incentivou a colaborar.”

Cerca de metade das congregações dos EUA têm algum tipo de programa de assistência alimentar, de acordo com dados do Estudo das Congregações Nacionais de 2018. E um recente Denunciar do Hartford Institute for Religion Research descobriu que cerca de um terço das congregações dos EUA viram um aumento nos pedidos de assistência alimentar desde o início da pandemia.

Julie Yurko, presidente e CEO do Northern Illinois Food Bank, disse que os pedidos de assistência alimentar aumentaram 30% no ano passado devido à pandemia. Neste outono, os pedidos de assistência continuam 20% maiores do que antes da pandemia.

“Os últimos 18 meses foram sem precedentes em termos de necessidade”, disse ela. “COVID e todas as interrupções relacionadas realmente devastaram as finanças de muitas de nossas famílias.”

Banco Alimentar do Norte de Illinois, fundado no início dos anos 1980, por uma freira católica romana chamada Irmã Rosemarie Burian, trabalha em estreita colaboração com grupos religiosos como o St. Anne's, o Círculo Islâmico da América do Norte, bem como um centro comunitário judaico suburbano. Várias megaigrejas contribuem para ajudar, assim como congregações menores.

A irmã Rosemarie tinha “uma alma linda”, disse Yurko, mas também era uma “cabeça quente”, trabalhando incansavelmente para tirar o banco de alimentos do chão com a ajuda de uma mãe solteira chamada Mary Hayes. (O filho de Hayes, Sean, tornou-se ator, mais conhecido por interpretar o papel de Jack McFarland no programa de televisão “Will and Grace”.)

“No ano passado, distribuímos 100 milhões de refeições”, disse Yurko. “Se não há muito amor e providência nisso, não sei onde está.”

Aumentar a distribuição de alimentos em meio a uma pandemia exigia criatividade e flexibilidade. Banco Alimentar do Norte de Illinois criou um programa online chamado My Pantry Express, que permite que as pessoas peçam alimentos como produtos frescos, laticínios, carnes e alimentos básicos online e, em seguida, os busquem em locais de distribuição instalados em escolas locais, igrejas, lojas de revenda e até mesmo em um Walmart local nos subúrbios de Chicago.

Programas alimentares em outras partes do país também inovaram ou expandiram programas durante a pandemia. Em Washington, DC, uma despensa de alimentos administrada pelo Padre McKenna Center recentemente começou uma parceria com uma igreja batista predominantemente negra nas proximidades para entregar comida a um grupo de idosos na igreja, enquanto na zona rural de Stearns, Kentucky, o Lord's Cafe, um restaurante gratuito administrado pela pequena congregação da Crossroads Community Baptist Church, superou as dores de cabeça da cadeia de suprimentos e o aumento da inflação para servir mais de 1,500 refeições à sua comunidade no Dia de Ação de Graças. O café, que serve almoços gratuitos três dias por semana há anos, também mudou para um modelo drive-thru durante o COVID, disse Grant Hasty, pastor da Crossroads Church, ao Religion News Service.

Em Sacramento, Califórnia, voluntários em uma horta comunitária baseada na fé doaram 2,000 libras de produtos no verão passado para um banco de alimentos inter-religioso local. O jardim faz parte de um projeto dirigido por Table Farm e Table Bread, que tem ligações com uma congregação Metodista Unida próxima.

O grupo vê o cultivo de alimentos como parte da prática espiritual, disse Chloe McElyea, uma das co-líderes do grupo.

Os voluntários começam seu tempo com um momento de reflexão e cuidam de cerca de 50 canteiros em um terreno alugado por um dólar ao ano em uma escola católica local. A Table Farm cultiva verduras e flores, algumas das quais vão para um serviço de assinatura para vizinhos e outras vão para instituições de caridade.

O jardim faz parte de uma visão mais ampla para a criação de comunidade, disse McElyea, que também está na equipe da A Mesa Igreja Metodista Unida. O grupo herdou a liderança da horta comunitária local depois que a pessoa que a dirigia se mudou. McElyea disse que a igreja também está reformando sua cozinha para iniciar uma micro-padaria na comunidade.

Entregar produtos recém-cultivados como abóbora, feijão, tomate e couve, que acaba de ser colhida, para uma despensa local de alimentos tem sido uma verdadeira alegria, disse ela. Ela lembra que sua co-líder apareceu com caixotes cheios do que ela chamou de “lindas berinjelas magenta” e foi cercada por pessoas antes mesmo de chegar à porta. Uma mulher, disse ela, ficou particularmente entusiasmada com a chance de obter alguns dos produtos.

“A berinjela era uma coisa linda e preciosa que ela podia usar em sua culinária de uma forma que era emocionante”, disse ela. “Ele realmente explorou a beleza da comida e como a comida chega até nós em tantos níveis diferentes e através de culturas”.

St. Anne's tentou fornecer uma mistura de alimentos, incluindo alimentos básicos, vegetais, carne congelada, junto com ovos e laticínios. No verão e no outono, eles obtêm produtos frescos adicionais de fazendas locais e hortas comunitárias por meio de conexões feitas no ano passado por Dick Hattan, um executivo de saúde aposentado e membro da St. Anne's, que organiza a despensa quinzenal. Alguns dias, os produtos recém colhidos naquela manhã acabam na despensa.

Embora um estudo recente tenha mostrado que as igrejas perderam cerca de metade de seus voluntários durante o COVID, o interesse em trabalhar na despensa de St. Anne's continua alto, com cerca de 50 voluntários envolvidos em uma base rotativa, disse Hattan. Às vezes, ele tem mais voluntários do que pode usar.

“Com a distribuição de alimentos, as pessoas sentem que estão fazendo algo”, disse ele. “Há uma necessidade que está sendo atendida. Eles estão vendo as pessoas, olhando nos olhos delas, ajudando-as. Isso é bom ”, disse Hattan.

O envolvimento de Jewett no Northern Illinois Food Bank é profissional, pessoal e espiritual. Ele começou a trabalhar no banco de alimentos cerca de uma década depois de uma carreira no ramo de restaurantes. Ele tem sido um funcionário e alguém que recebe alimentos do banco de alimentos - depois que um restaurante que dirigiu fechou durante a grande recessão, sua família dependeu dos mantimentos de uma despensa de alimentos por um tempo.

Sua fé também desempenha um papel. Jewett disse que ajudar os outros está no DNA do cristianismo e de outras religiões - em seu papel, ele trabalha com grupos cristãos, muçulmanos e judeus. Quando os grupos religiosos decidem colaborar, disse ele, eles podem fazer um mundo de bem.

“Parece que a maioria de nós concorda que a necessidade de ajudar as pessoas é um tema comum no qual todos podem trabalhar juntos”, disse ele. "Isso tem sido incrível."

Esta história foi publicada originalmente pelo Religion News Service e é republicada aqui com permissão.


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