Enquanto o bispo da Flórida enfrenta um possível inquérito sobre o Título IV, alguns clérigos e líderes leigos se sentem 'esquecidos e sozinhos'

Por David Paulsen
Postado em agosto 18, 2023
John Howard

O bispo da Flórida, John Howard, atinge a idade de aposentadoria compulsória da igreja de 72 anos em 8 de setembro. Foto: Diocese da Flórida

[Serviço de Notícias Episcopais] As alegações de discriminação anti-LGBTQ+ pelo Bispo da Flórida, John Howard, foram um fator na decisão dos líderes da igreja de negar consentimento para a ordenação do sucessor eleito de Howard. Agora, quase um mês desde que essa decisão anulou a eleição de um bispo coadjutor pela diocese, as acusações contra Howard não foram embora e os membros da diocese dizem que querem saber o que vem a seguir.

Howard está sob escrutínio por possíveis violações canônicas pelo menos desde outubro de 2022, quando uma carta redigida pelo clero da Flórida chamou a atenção da liderança da Província IV. Separadamente, um Tribunal de Revisão em toda a igreja que investiga objeções à eleição do bispo da Flórida resumiu inúmeras alegações em seu relatório de fevereiro de 2023. Concluiu que a diocese sob Howard havia mostrado “um padrão e uma prática” de discriminação contra o clero LGBTQ+ e aqueles que se opunham às opiniões declaradas do bispo contra o casamento entre pessoas do mesmo sexo.

Até agora, nenhum processo disciplinar pendente contra Howard foi tornado público, e ainda não está claro se Howard pode enfrentar qualquer ação disciplinar antes de se aposentar. Howard completa 72 anos, a idade de aposentadoria obrigatória da igreja, em 8 de setembro, embora os bispos possam servir por até três meses adicionais. Um porta-voz da Diocese da Flórida disse à ENS em 16 de agosto que nenhuma decisão havia sido tomada sobre a data efetiva de aposentadoria de Howard ou se ele presidiria a convenção diocesana da Flórida em 30 de setembro.

Vários clérigos e líderes leigos na Diocese da Flórida expressaram temores de retaliação por parte de Howard, especialmente se ele permanecer no cargo durante a convenção. Eles disseram à ENS que Howard tem um histórico de favorecer aqueles que concordam com ele e pode tentar punir aqueles que não concordam.

“Realmente existe uma mentalidade de 'nós e eles' que nunca experimentei antes como padre episcopal”, disse um padre residente canonicamente na diocese à ENS. Ele pediu para não ser identificado porque temia uma ação punitiva contra si mesmo ou sua congregação por falar.

Pam Jordan Anderson, membro vitalício da Diocese da Flórida que serviu duas vezes em seu comitê permanente, disse à ENS que teme pelo futuro de sua diocese enquanto Howard ainda estiver no cargo.

Anderson tem boas lembranças de seu filho carregando a bandeira diocesana na consagração de Howard em 2003. Ela sabia então que o novo bispo era conservador, principalmente em questões de inclusão LGBTQ +, mas “eu pensava que ele mudaria”. Agora, os episcopais mais progressistas da diocese se sentem “esquecidos e sozinhos”, disse ela.

“Ainda balanço a cabeça sobre onde nos encontramos”, disse Anderson. “Tem sido tão difícil.”

Pelo menos um padre, o Rev. Elyse Gustafson, tentou iniciar um processo disciplinar formal contra Howard sob Os cânones do Título IV da Igreja Episcopal. Mais de sete meses depois, o status de sua reivindicação permanece incerto.

Os cânones do Título IV se aplicam a todo o clero. Quando são citados em uma queixa contra um bispo, a queixa inicial historicamente foi recebida pelo Escritório de Desenvolvimento Pastoral, que se reporta ao bispo presidente. O escritório não respondeu às perguntas feitas pela ENS para esta história, embora o Bispo Todd Ousley, que lidera o Escritório de Desenvolvimento Pastoral, e outros tenham deixado claro no passado que não podem comentar sobre assuntos potenciais ou pendentes do Título IV.

A Igreja Episcopal proibiu a discriminação com base na orientação sexual pelo menos desde 1994. A Convenção Geral aprovou uma mais ampla revisão dos cânones sobre o ministério em 2003 estabelecendo que a orientação sexual “não deve ser um fator na determinação da Autoridade Eclesiástica sobre se tal pessoa é um Sacerdote devidamente qualificado”. A revisão também especificou que um bispo não pode negar licenças de padres para servir por causa da orientação sexual.

Howard, por meio do porta-voz diocesano, disse que não estava disponível para comentar esta reportagem sobre as alegações de discriminação. Ele contestou anteriormente algumas das alegações em uma refutação de 11 de janeiro que foi incluída no relatório do Tribunal de Revisão. “Nem eu, nem a Diocese da Flórida, discriminamos o clero LGBTQ”, escreveu Howard.

Bispo John Howard

O bispo John Howard lidera a Diocese da Flórida com sede em Jacksonville desde 2004. Foto: Diocese da Flórida

As afirmações de Howard, no entanto, são contrárias às experiências descritas pelos padres entrevistados pela ENS para seu cobertura anterior das tensões latentes na diocese que agora está ao ar livre. Na época, os padres disseram à ENS que, sob Howard, o processo de discernimento e ordenação da Diocese da Flórida favorecia aspirantes heterossexuais em vez de episcopais abertamente gays e lésbicas. Eles disseram que padres gays e lésbicas interessados ​​em servir na diocese devem permanecer celibatários. E eles disseram que Howard aplicou padrões discriminatórios para conceder residência canônica. Alguns optaram por navegar nessas restrições, enquanto outros partiram para outras dioceses onde poderiam servir como padres sem esconder sua sexualidade.

A experiência de Gustafson – ela está abertamente em um relacionamento do mesmo sexo – foi um dos vários exemplos citados nas conclusões do Tribunal de Revisão. Ela se mudou para a diocese em 2017 e agora serve como padre assistente na Igreja Episcopal do Bom Pastor em Jacksonville. Ela acusou Howard de se recusar por anos a licenciá-la para servir em qualquer coisa além de seu atual papel de assistente, presumivelmente por causa de sua sexualidade, e efetivamente bloqueando seu caminho para a residência canônica - como padre, ela permanece canonicamente residente na Diocese de Chicago. .

Em 7 de julho, Gustafson disse que recebeu uma notificação de Howard de que ele havia, sem explicação, concedido a ela uma licença irrestrita do clero.

Em uma entrevista de 16 de agosto ao Episcopal News Service, Gustafson disse que falou pela primeira vez por telefone com Ousley em janeiro de 2023 para discutir suas queixas contra Howard. Quando eles falaram novamente em março, a diocese estava a três semanas de iniciar o processo de consentimento em toda a igreja para o reverendo Charlie Holt, que havia sido eleito duas vezes bispo coadjutor da Flórida. O Escritório de Desenvolvimento Pastoral também auxilia dioceses com transições de bispo, e Gustafson lembra de Ousley explicando que o assunto do Título IV estava em espera enquanto ele e a Diocese da Flórida se concentravam em facilitar o processo de consentimento de quatro meses para Holt.

Todos os bispos ordenados na Igreja Episcopal devem receber o consentimento da maioria da igreja de bispos diocesanos e comitês permanentes. Esse processo quase sempre termina na consagração do bispo. Tanto a primeira eleição de Holt em maio de 2022 quanto uma nova eleição em novembro de 2022 foram marcadas por preocupações internas e externas sobre os procedimentos eleitorais, a aptidão de Holt para servir como bispo e a discriminação sistêmica documentada pelo Tribunal de Revisão sob Howard.

Em 21 de julho, o Comitê Permanente da Flórida anunciou que Holt não havia recebido as maiorias necessárias e não se tornaria bispo, e o processo de consentimento estava encerrado. (Três semanas depois, Holt estava nomeado reitor da Igreja Episcopal de São Marcos em Jacksonville.)

Desde então, Gustafson disse que buscou atualizações do Escritório de Desenvolvimento Pastoral. Em 1º de agosto, a Rev. Barbara Kempf juntou-se à equipe do bispo presidente como oficial de recebimento de queixas do bispo, um novo cargo financiado pela Convenção Geral em 2022. Kempf agora é “o principal contato para receber alegações de má conduta dos bispos” de acordo com um comunicado de imprensa de 29 de junho anunciando sua contratação. Em 18 de agosto, Kempf contatou Gustafson para agendar uma conversa ainda neste verão.

Enquanto isso, o Comitê Permanente da Flórida logo assumirá o papel de autoridade eclesiástica, mas somente depois que Howard se aposentar. Os cânones de toda a igreja dizem que um bispo que completa 72 anos “deve renunciar” e a renúncia “deve ser enviada ao bispo presidente, que deve comunicá-la imediatamente a todos os bispos da igreja que exercem jurisdição e deve declarar a renúncia aceita, efetiva em uma data designada data não superior a três meses a partir da data em que a renúncia foi apresentada.”

Independentemente de quando Howard se aposentar, Gustafson disse que é importante para ela prosseguir com a questão do Título IV. Mesmo aposentado, ele permaneceria como bispo da igreja.

– David Paulsen é repórter sênior e editor do Episcopal News Service. Ele pode ser alcançado em dpaulsen@episcopalchurch.org.


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