Padres gays e lésbicas descrevem expectativa de celibato para servir na Diocese da Flórida sob o bispo Howard

Por David Paulsen
Postado 24 de fevereiro de 2023
Bispo John Howard

O bispo John Howard lidera a Diocese da Flórida com sede em Jacksonville desde 2004. Foto: Diocese da Flórida

[Serviço de Notícias Episcopais] Em 2013, enquanto paroquiana na Igreja Episcopal de St. John em Tallahassee, a Rev. Susan Gage discerniu um chamado para o sacerdócio. Na época, o clero da Diocese da Flórida a advertiu de que o processo de discernimento e ordenação favorecia aspirantes heterossexuais em vez de episcopais abertamente gays e lésbicas. Ela tinha um parceiro de longa data e não estava disposta a ser escolhida para o celibato como lésbica. Ainda assim, ela se encontrou com o bispo John Howard para ver se ele permitiria que ela fizesse um chamado. Sua resposta a deixou sem palavras.

“'Embora você possa ter uma ligação, temos uma regra em nossa diocese de não ordenar pessoas que são parceiras e gays'”, disse Howard, de acordo com um relato da conversa que Gage forneceu à ENS em uma entrevista por telefone esta semana. .

“Toda essa situação é muito triste para mim”, disse ela à ENS. “É terrivelmente triste.”

Nossa, Alexandre

O Rev. Gee Alexander serve como padre associado para cuidado pastoral na Catedral de St. John em Jacksonville. Foto: São João

Outro padre contatado pela ENS, o Rev. Gee Alexander, é residente canonicamente na Diocese da Flórida e tem servido lá desde 1998. Ele é atualmente um padre associado para cuidado pastoral na Catedral de St. John em Jacksonville. Alexander também é gay e, segundo ele mesmo, durante seus 25 anos de ministério ordenado na diocese, ele permaneceu celibatário. A escolha foi dele, mas Alexander diz que não teve outra opção.

Quando foi recebido pelo então bispo da Flórida, Stephen Jecko, o bispo “enfatizou que eu permaneceria celibatário, a menos que fosse casado com uma mulher, desde que tivesse licença para oficiar na diocese”, disse Alexander ao Episcopal News Service por e-mail. Howard sucedeu Jecko em 2004 e “esse entendimento continua com o bispo Howard”, disse Alexander.

A Flórida é conhecida há muito tempo como uma das dioceses mais conservadoras da igreja, mas só agora as alegações específicas de discriminação contra o clero LGBTQ+ e os aspirantes à ordenação se tornaram um assunto amplamente discutido fora da diocese. As alegações formam a espinha dorsal de um relatório investigativo que lança dúvidas sobre a integridade de duas eleições de 2022 para determinar quem substituirá Howard quando ele se aposentar no final deste ano.

O Rev. Charlie Holt foi eleito bispo coadjutor em ambas as ocasiões. As objeções à primeira eleição em maio de 2022 levaram a uma investigação pelo Tribunal de Revisão em toda a igreja, que concluiu que um quórum do clero não havia sido alcançado e “irregularidades no próprio processo da convenção lançam uma sombra sobre a legitimidade da eleição”. Holt retirou sua aceitação do resultado e o comitê permanente convocou uma nova eleição.

Na semana passada, a diocese divulgou o novo relatório do Tribunal de Revisão sobre as objeções à segunda eleição em novembro. Desta vez, o Tribunal de Revisão encontrado, em parte, que um padrão e prática de discriminação anti-LGBTQ+ sob Howard poderia ter distorcido a lista do clero o suficiente para afetar o resultado, no qual Holt foi escolhido como bispo coadjutor por um único voto na ordem do clero. O tribunal também encontrou problemas separados com a forma como os delegados leigos foram selecionados para a elegibilidade do eleitor na eleição do bispo.

Um grupo de líderes episcopais LGBTQ+ emitiu uma carta em 23 de fevereiro pedindo aos bispos e comitês permanentes que retenham o consentimento da eleição de Holt, apontando em parte para as práticas discriminatórias identificadas pelo Tribunal de Revisão, bem como preocupações separadas sobre a aptidão de Holt para servir. “Está claro no Tribunal de Revisão que a Diocese da Flórida intencional e sistematicamente excluiu e marginalizou o clero e os leigos LGBTQ+”, diz a carta.

Howard nega veementemente a discriminação em sua diocese. Em sua carta de 11 de janeiro de 2023 ao Tribunal de Revisão, incluída na documentação que acompanha o relatório, ele disse que “não impôs condições especiais ou diferentes” a clérigos gays ou lésbicas que buscam residência canônica, acrescentando: “Não exijo clero a fazer um juramento de celibato”.

Howard não respondeu pessoalmente às perguntas do ENS, embora seu cônego para o ordinário, o Rev. Allison DeFoor, tenha emitido negações semelhantes em nome de Howard em resposta a uma série de perguntas do ENS para esta história. No caso de Gage, ele disse que Howard não se lembrava do encontro com ela.

Se o celibato não for exigido de padres gays na Diocese da Flórida, isso seria uma surpresa para Alexander. “Se eu decidir que minha vocação é casar com um homem e a política atual for mantida, abrirei mão de minha licença [sacerdote]”, disse ele à ENS. Ele recusou um pedido de entrevista por telefone, preferindo o e-mail, citando uma agenda lotada esta semana.

Susan Gage

A Rev. Susan Gage é vigária da Igreja Episcopal St. Barnabas em Valdosta, Geórgia. Foto: São Barnabé

Gage continuou a discernir um chamado para o sacerdócio - na Diocese da Geórgia. Ela foi ordenada lá pelo bispo Frank Logue em janeiro de 2022. Agora casada, ela e sua esposa ainda moram na Flórida, mas ela viaja cerca de 90 minutos em cada sentido para servir como padre responsável na Igreja Episcopal St. Barnabas em Valdosta, Geórgia .

“Na verdade, estou muito feliz na Diocese da Geórgia”, disse ela. “Acho que a vida além da fronteira é muito diferente.”

Howard atingirá a idade de aposentadoria obrigatória da igreja de 72 anos em setembro. Em fevereiro de 2021 ele ligou para a eleição de um bispo coadjutor. Se Holt não receber os consentimentos exigidos em toda a igreja e outro bispo não for empossado, o Comitê Permanente da Flórida assumirá o papel de autoridade eclesiástica nesse ínterim.

O comitê permanente, em sua divulgação de 17 de fevereiro das conclusões do Tribunal de Revisão, acusou o tribunal de "ir muito além de seu mandato" e demonstrar "uma compreensão defeituosa das políticas e práticas diocesanas" com base em "uma série de alegações anônimas - relatadas tão vagamente que não podem ser verificados independentemente.”

A ENS conseguiu identificar e contatar vários dos indivíduos que fizeram as principais alegações documentadas no relatório do Tribunal de Revisão, bem como outros que tiveram experiência em primeira mão com as práticas da diocese e as posições de Howard. Alguns desses indivíduos estavam dispostos a serem identificados pela ENS. Outros confirmaram as alegações que já eram públicas, mas se recusaram a ser entrevistados oficialmente.

Enquanto os líderes diocesanos tentam refutar as alegações de discriminação, Howard há muito expressa em público suas opiniões conservadoras em relação à ordenação gay, ao casamento entre pessoas do mesmo sexo e à homossexualidade em geral. Somente agora, duas décadas depois de sua liderança, esses pontos de vista estão dando lugar à incerteza sobre quem liderará a diocese quando ele se for, à medida que as divisões que há muito fervem na diocese transbordam.

O bispo da Flórida, John Howard, lê os resultados da eleição de bispo coadjutor em 19 de novembro de 2022, eleição. Fonte da imagem: Diocese da Flórida

A Igreja Episcopal proibiu a discriminação com base na orientação sexual pelo menos desde 1994, quando a Convenção Geral aprovou um breve adição aos cânones sobre o ministério: “A ninguém será negado o acesso ao processo de seleção para ordenação nesta Igreja por causa de raça, cor, origem étnica, sexo, nacionalidade, estado civil, orientação sexual, deficiência ou idade.” A igreja expandiu ainda mais essa linguagem nas reuniões subsequentes.

A revisão mais extensa em 2003 estabeleceu que a orientação sexual “não deve ser um fator na determinação da Autoridade Eclesiástica sobre se tal pessoa é um Sacerdote devidamente qualificado”. A revisão também especificou que um bispo não pode negar licenças de padres para servir por causa da orientação sexual.

A Convenção Geral em 2003 também votou para confirmar a eleição da Diocese de New Hampshire do Rev. Gene Robinson como o primeiro bispo abertamente gay na Igreja Episcopal. Na mesma Convenção Geral, Howard recebeu aprovação como bispo coadjutor da Flórida, e Howard e Robinson foram consagrados com um dia de diferença em novembro de 2003.

Howard foi posteriormente nomeado bispo diocesano em 29 de janeiro de 2004, quando Jecko se aposentou, e em seu primeiro discurso na convenção diocesana, ele não deixou dúvidas sobre suas opiniões sobre a ordenação gay.

“Deixe-me ser claro, sou um conservador teológico”, disse ele, de acordo com o minutos da convenção. “Como bispo desta diocese, apoiarei e promoverei a instituição do casamento. E enquanto eu for bispo desta diocese, ninguém em um relacionamento homossexual ativo – ou qualquer outro relacionamento sexual fora do casamento – será ordenado ou admitido no processo de ordenação”.

Howard novamente se opôs a permitir o clero abertamente gay em sua diocese em 2006, depois de retornar da Convenção Geral daquele ano.

“Embora não seja pecado ser homossexual, a prática do sexo genital homossexual não é aprovada pela igreja, não é abençoada pela igreja, e aqueles que vivem em relacionamentos do mesmo sexo não serão ordenados nesta diocese, e tais relacionamentos não serão abençoados pela igreja nesta diocese”, Howard é citado como tendo dito em um artigo do boletim diocesano sobre as instruções do bispo nas congregações da diocese. Uma cópia do boletim foi fornecida à ENS por uma das fontes desta história, mas não pode ser vinculada online.

Em 2009, depois que a Convenção Geral aprovou liturgias de julgamento para bênçãos do mesmo sexo, um artigo do Florida Times-Union citou Howard dizendo que as bênçãos não estariam disponíveis em sua diocese. Ele também repetiu sua oposição ao clero abertamente gay servindo na Diocese da Flórida.

O cânone de Howard ao ordinário, DeFoor, ao responder à ENS em nome do bispo, não comentou diretamente sobre esses exemplos históricos. Em vez disso, ele observou em um e-mail que um cânone diocesano governar “a conduta do clero” exige que o clero da Flórida “padronize suas vidas de acordo com os ensinamentos de Cristo, para que possam ser exemplos saudáveis ​​para seu povo, incluindo, mas não se limitando a, abster-se de relações sexuais fora do Sagrado Matrimônio”.

Durante a maior parte do episcopado de Howard, “não era possível que as pessoas que viviam em relacionamentos do mesmo sexo seguissem esse cânone”, disse DeFoor. Isso mudou depois que uma decisão da Suprema Corte dos EUA em 2015 tornou o casamento entre pessoas do mesmo sexo legal em todos os 50 estados. convenção geral votado logo depois eliminar a linguagem canônica que define o casamento entre um homem e uma mulher e oferecer ritos de casamento experimental para casais do mesmo sexo.

Howard inicialmente se recusou a permitir o uso desses ritos de julgamento em sua diocese, mas em 2018, a Convenção Geral ordenou que ele e vários outros bispos resistentes fizessem acomodações para casais do mesmo sexo que desejassem se casar em suas dioceses. Desde então, disse DeFoor, “agora é possível que pessoas em casamentos do mesmo sexo se ajustem aos cânones diocesanos, e não há barreiras contra eles”.

O Bispo Samuel Johnson Howard se dirige à Diocese da Flórida em 26 de agosto de 2022, sobre a realização de uma nova eleição de bispo coadjutor. Imagem: Vídeo da Diocese da Flórida

Padres e aspirantes gays e lésbicas da Diocese da Flórida contam uma história com mais nuances e às vezes dolorosa. Eles dizem que se sentiram compelidos a restringir sua sexualidade e identidades sexuais, com base em códigos de conduta diocesanos muitas vezes não falados que não foram aplicados igualmente ao clero heterossexual, disseram várias fontes à ENS, inclusive nos anos desde que casais do mesmo sexo foram capaz de casar na Flórida e na diocese.

Algumas de suas alegações foram resumidas no relatório do Tribunal de Revisão e nas provas que o acompanham, que mantiveram o anonimato da maioria dos padres entrevistados pelo tribunal. A ENS contatou cinco dos padres para confirmar suas histórias.

Além de Alexander e Gage, um padre gay identificado no relatório como “Sacerdote nº 3” disse que permaneceu celibatário porque entendeu que era necessário servir na diocese. Desde então, ele se aposentou e se recusou a ser entrevistado oficialmente pela ENS, a não ser para confirmar as informações coletadas pelo Tribunal de Revisão.

“Priest # 2” é uma lésbica parceira que disse ao Tribunal de Revisão que se mudou para a Flórida em 2017, mas foi impedida de obter uma ligação paga em uma congregação da diocese. Ela confirmou isso ao ENS, mas se recusou a ser entrevistada para esta história.

E o “Sacerdote nº 7” disse ao Tribunal de Revisão que discerniu um chamado para o sacerdócio em 2018, mas foi informado por outros padres da diocese que, como gay, ele deveria permanecer celibatário sob a liderança de Howard. A ENS entrou em contato com o Rev. Chris Schwenk por telefone, e ele confirmou em uma entrevista que é o “Sacerdote nº 7”.

Schwenk explicou que era paroquiano na Igreja Episcopal de St. John em Tallahassee na época. O reverendo David Killeen, então reitor de St. John, encorajou Schwenk em sua jornada espiritual, mas o advertiu de que as opiniões conservadoras de Howard poderiam ser um obstáculo.

Schwenk disse que Killeen concordou em perguntar diretamente a Howard se ele o consideraria para o sacerdócio, apesar do desejo do aspirante de manter aberta a opção de namorar homens e possivelmente se casar. “O bispo Howard pediu seis semanas para orar sobre isso”, lembrou Schwenk, “e finalmente voltou com a resposta: não”.

Killeen, que deixou St. John's em 2021 para fazer doutorado, se recusou a falar com a ENS para esta história.

Schwenk disse que a rejeição de Howard o afastou da Diocese da Flórida, mas ele ainda pôde frequentar o seminário na University of the South em Sewanee, Tennessee, e obter um postulantado na Diocese da Pensilvânia. Ele foi ordenado ao sacerdócio pelo bispo da Pensilvânia, Daniel Gutiérrez, em novembro de 2022.

Chris Schwenk

O Rev. Chris Schwenk é ordenado pelo Bispo da Pensilvânia, Daniel Gutiérrez, em novembro de 2022. Foto cedida por Chris Schwenk

Schwenk agora serve como vigário da Igreja de São João no Centro Diocesano em Norristown, Pensilvânia. Ele e o marido comemorarão seu primeiro aniversário de casamento em junho.

Ele ainda estava na Flórida em 2018 quando a Convenção Geral aprovou a Resolução B012, forçando Howard a permitir que casais do mesmo sexo se casassem nas igrejas de sua diocese se os padres e congregações desejassem oferecer os ritos. A própria paróquia de Schwenk, St. John's, mais tarde se tornou uma das primeiro a oferecer tais casamentos.

Mas quando deixou a diocese para frequentar Sewanee em agosto de 2019, Schwenk disse que ainda não sentia nenhuma mudança nas práticas de ordenação e expectativas colocadas sobre os aspirantes gays na Diocese da Flórida.

“Enquanto o bispo Howard estava lá, eu estava totalmente confiante de que isso não iria mudar”, disse Schwenk.

– David Paulsen é repórter sênior e editor do Episcopal News Service. Ele pode ser alcançado em dpaulsen@episcopalchurch.org.


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