Igreja fechada no Maine se torna habitação e centro comunitário para imigrantes

Por Egan Millard
Postado 2 de fevereiro de 2023

O International Kids Festival foi realizado em julho de 2022 no novo Hallowell Multicultural Center, antiga Igreja Episcopal dos Santos Mateus e Barnabé, em Hallowell, Maine. Foto: Projeto Novos Mainers da Área Capital

[Serviço de Notícias Episcopais – Hallowell, Maine] Quando a Igreja Episcopal de São Mateus e Barnabé fechou em 2021, uma comunidade de adoração de 161 anos chegou ao fim. O santuário foi desconsagrado e os objetos sagrados usados ​​em inúmeros batismos, casamentos, funerais e serviços dominicais foram removidos, alguns doados a outras paróquias.

Mas o prédio na Union Street em Hallowell, uma pequena cidade no centro do Maine nos arredores da capital do estado de Augusta, estava apenas começando sua nova vida.

Quando a congregação se desfez, a Diocese do Maine transferiu a propriedade da propriedade para o Projeto Novos Mainers da Área Capital, uma organização sem fins lucrativos que ajuda novos imigrantes a se reassentar na área de Augusta. Um ano e meio depois, abriga duas famílias numerosas e um centro de eventos multicultural para imigrantes compartilharem sua cultura entre si e com a comunidade em geral.

Chris Myers Asch, diretor executivo do Projeto Capital Area New Mainers, em frente ao novo Hallowell Multicultural Center. Foto: Egan Millard/Episcopal News Service

“Deus ainda está trabalhando neste lugar”, disse o bispo do Maine, Thomas Brown. “Estamos muito satisfeitos por este espaço ser usado para uma missão profundamente alinhada com nossos convênios batismais de amar o próximo como a si mesmo, lutar pela justiça e pela paz e respeitar a dignidade de todas as pessoas.”

Fim de uma era

A pequena igreja situada em uma colina com vista para a cidade ao lado de uma ferrovia abandonada pode não parecer muito, mas pode ser vista como um microcosmo das mudanças demográficas radicais nos Estados Unidos e na Igreja Episcopal nas últimas décadas.

A frequência média da paróquia aos domingos diminuiu constantemente ao longo da década de 2010, antes de despencar com o início da pandemia de COVID-19 em 2020, de acordo com dados do relatório paroquial. Em 2012, um culto dominical médio atraiu 62 pessoas na cidade de cerca de 2,500, e havia 212 membros registrados. A igreja de São Mateus, como era então conhecida, fundiu-se com a paróquia de Augusta de São Barnabé quando essa igreja fechou em 2017.

Mas a frequência – e as promessas – continuaram caindo. Quando os líderes paroquiais e diocesanos decidiram fechar a paróquia no outono de 2020, o relatório paroquial listava 35 membros e uma frequência média de domingo de 13. A pandemia foi a gota d'água para a congregação em dificuldades, o Rev. dos últimos padres a servir a igreja – disse na época.

Esses números, embora mais severos do que os declínios de membros e frequência em toda a igreja, ecoam o tendências descendentes A Igreja Episcopal viu desde a década de 1960, que apresentou desgaste gradual até despencar com a pandemia. O relatório mais recente em toda a igreja mostra que o número de membros ativos nos EUA caiu 20% e a frequência média aos domingos em 54%, de 2011 a 2021. 

Os santos Mateus e Barnabé tinham vários outros fatores demográficos trabalhando contra isso. Pequenas paróquias em cidades pequenas são mais propensas a ver declínios como americanos migrado de áreas rurais para cidades maiores. Maine é consistentemente classificado como um dos estados menos religiosos; em um Pesquisa Pew Research 2016, Maine ficou em 47º lugar na crença em Deus e empatou em 49º na frequência semanal de adoração. E Maine tem o idade média mais alta no país, ampliando a tendência em toda a igreja de fiéis idosos. 

Novos vizinhos, novas necessidades

Mas a demografia do Maine está começando a mudar devido a um recente aumento na imigração, trazendo juventude e diversidade para uma população demograficamente mais velha e estado esmagadoramente branco. Maine, que tem algumas das políticas de maior apoio para requerentes de asilo e refugiados, viu ondas de imigrantes na última década, muitos da África e do Oriente Médio. 

Bandeiras de diferentes nações são armazenadas no novo Hallowell Multicultural Center. Foto: Egan Millard/Episcopal News Service

Mas, embora estejam ajudando a aliviar o falta de mão de obra do estado, Eles luta para encontrar moradia em um mercado cada vez mais inacessível. Isso é especialmente verdadeiro em Portland, a primeira parada para muitos refugiados que chegam ao Maine, onde o aumento de chegadas estendeu os abrigos além de sua capacidade normal. A diocese faz parceria com Grande promessa da família de Portland para ajudar a encontrar abrigo – e, finalmente, casas permanentes – para essas famílias, incluindo abrigando-os em igrejas episcopais.

Mais ao norte, o Projeto Capital Area New Mainers começou há cerca de seis anos em meio a um fluxo de refugiados, principalmente do Iraque, para Augusta.

“Muitos de nós … sentimos que precisávamos fazer mais como comunidade para ser acolhedor, para ajudar essas pessoas a colocar os pés no chão e prosperar aqui”, disse Chris Myers Asch, cofundador e diretor executivo.

A organização sem fins lucrativos fornece muitos dos serviços de que os imigrantes mais precisam para se orientarem em seu novo ambiente, com foco em idioma, empregos e moradia. O terceiro é geralmente o mais importante, disse Myers Asch ao Episcopal News Service.

“Os refugiados vêm aqui com muitas necessidades”, disse Myers Asch. “Habitação é o principal entre eles. Se você não tem moradia, realmente não pode fazer muita coisa.”

Mas muitos proprietários não alugam para imigrantes porque não querem lidar com barreiras linguísticas e outros obstáculos, como inquilinos que não têm conta em banco e pagam em dinheiro, disse Myers Asch. Assim, para seu programa habitacional, a organização sem fins lucrativos administra cinco unidades ao redor de Augusta em nome dos proprietários em troca de aluguel reduzido, que aluga para famílias de imigrantes. Isso “tira algumas das dores de cabeça do processo do proprietário, principalmente com os refugiados”, disse ele.

O antigo presbitério na propriedade da igreja é agora o lar de uma família de imigrantes. Foto: Egan Millard/Episcopal News Service

Em 2019, quando os santos Mateus e Barnabé ainda estavam ativos, os líderes paroquiais abordaram Myers Asch sobre o aluguel da casa paroquial não utilizada na propriedade da igreja. O Projeto Capital Area New Mainers renovou a casa e começou a alugá-la para uma família iraquiana de nove pessoas.

Mas a renda do aluguel não foi suficiente para salvar a paróquia em declínio, que registrou US $ 39,692 em penhora e receita de pratos em 2020. Diretora Sênior Patricia Buck-Welton anunciou o fechamento em outubro de 2020, com um serviço final no mês de junho seguinte, quando as condições de pandemia melhoraram.

“Não tomamos essa decisão levianamente”, Buck-Welton dito. “A igreja não tinha mais as finanças e os recursos para permanecer aberta.”

“Estou profundamente inspirado pelos membros e líderes da Igreja Episcopal dos Santos Mateus e Barnabé, que discerniram fielmente esse caminho para sua igreja e essa evolução para a construção de sua igreja. Fechar uma igreja é uma jornada difícil que eles trilharam juntos”, disse Brown.

Transformando uma casa de adoração em um lar

A diocese ofereceu a doação de todo o imóvel – casa paroquial, santuário e salão paroquial – ao Projeto Capital Area New Mainers, que aceitou e iniciou a reforma e adaptação dos dois últimos para novos usos. O salão paroquial de dois andares tornou-se outra unidade habitacional com cinco quartos, projetada para grandes famílias de imigrantes que, de outra forma, achariam quase impossível encontrar uma unidade acessível que pudesse abrigar confortavelmente todos eles. Isso agora está sendo alugado para uma família síria de nove pessoas.

O santuário, por sua vez, está sendo transformado em um espaço para eventos comunitários. Primeiro, os bancos de madeira, tapetes e vitrais precisavam ser removidos para iluminar o espaço escuro, disse Myers Asch. Nova pintura, novas janelas e um novo piso transformaram o santuário em uma área iluminada, aberta e de uso flexível.

As obras de reforma do santuário e do salão paroquial foram realizadas por um imigrante mexicano que iniciou sua própria empreitada. Ele levou o filho mais velho da família iraquiana para o presbitério como aprendiz para o projeto, que “funcionou perfeitamente”, disse Myers Asch.

“O jovem agora está trabalhando para outros empreiteiros na construção. Ele foi capaz de desenvolver habilidades em um local seguro”, disse Myers Asch à ENS. “E então, por meio desse projeto, ele conheceu o encanador que veio e construiu o banheiro. Eles trabalham juntos agora. Então agora ele tem seu próprio trabalho, e é exatamente isso que queremos.”

O novo centro de eventos multicultural agora organiza eventos que celebram as várias culturas dos novos residentes da área – às vezes todos de uma vez. O primeiro grande evento que o Projeto Capital Area New Mainers sediou no espaço foi o Festival Internacional Infantil verão passado. A sala estava repleta de mesas que representavam as diferentes culturas nacionais, com comida, música e artesanato. As crianças recebiam passaportes que podiam carimbar com cada novo país que conheciam.

Os eventos são voltados tanto para os imigrantes recentes quanto para os nativos do Maine, disse Myers Asch.
Um dos principais objetivos é “dar aos imigrantes a oportunidade de compartilhar sua cultura com os nativos do Maine, porque os Mainers têm muito a aprender; os imigrantes têm muito a compartilhar, dar e ensinar”.

Outros eventos até agora incluíram uma celebração de Diwali, o festival indiano de luzes, bem como uma celebração do Dia de Ação de Graças e uma noite de cinema LGBTQ+ organizada pela Hallowell Pride Alliance. Myers Asch está planejando uma celebração do feriado do Oriente Médio de Nowruz na primavera.

“Estamos ajudando as pessoas a entender que nos beneficiamos muito com o que os imigrantes trazem, e eles não estão tirando nossos empregos ou coisas da comunidade. Na verdade, eles estão trazendo ricas tradições … e ideias que podem ajudar a infundir nesta área a energia necessária”, disse ele à ENS.

O espaço também é alugado para eventos privados, como um recente bat mitzvah que foi servido pelo pai da família síria residente, que cozinha falafel, disse Myers Asch.

O Projeto Capital Area New Mainers recebeu uma doação da cidade para reparar a fachada deteriorada - assim como o proprietário da igreja batista fechada do outro lado da rua, que está convertendo o prédio em apartamentos, disse Myers Asch. A arquitetura histórica da igreja episcopal será preservada e, embora não seja mais usada por uma congregação, ainda serve a um propósito sagrado, disse Brown.

“Deus certamente está trabalhando em Hallowell, na fidelidade da Igreja Episcopal de São Mateus e Barnabé e nos novos Mainers que são apoiados pelo Projeto Capital Area New Mainers”, disse o bispo quando o prédio foi transferido. “Isto é tanto um fim como um começo, por isso celebramos mesmo quando sofremos. Nós (…) seguimos Jesus Cristo desde a tumba até os caminhos da ressurreição”.

- Egan Millard é editor assistente e repórter do Episcopal News Service. Ele pode ser contatado em emillard@episcopalchurch.org.


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