Thistle Farms mantém o foco em uma missão cristalina

Por duas décadas, a organização sem fins lucrativos de Nashville modelou a sustentabilidade e o crescimento organizacional enquanto ajudava as mulheres a se recuperar e reconstruir.

Por Stephanie Hunt
Postado em 11 de janeiro de 2022

Becca Stevens

A Rev. Becca Stevens, autora, palestrante, padre e fundadora da Thistle Farms. Fotos: João Partipilo

[Fé e liderança] "Ouvi dizer que você fala um espanhol bonito, certo?" Becca Stevens pergunta a Hannah.

Os dois estão conversando no segundo andar de um armazém no oeste de Nashville, enquanto Hannah trabalha na divisão de Parceiros Globais da Fazendas de cardo. Como ela aperfeiçoou uma segunda língua, como ela começou a ter essa conversa, fazem parte de uma história pessoal angustiante da qual Hannah está trabalhando para sair.

Exterior das Fazendas de Cardo
O edifício Thistle Farms fica em Charlotte Pike em Nashville, Tennessee.

Stevens, um padre episcopal, fundou a Thistle Farms há 20 anos como uma empresa social para fornecer um caminho de cura para mulheres presas em ciclos de tráfico sexual, prostituição e vício. Oferece um programa residencial de dois anos com um lar seguro, treinamento profissional, assistência médica, gerenciamento de casos e emprego para mulheres com experiências como a de Hannah, tudo gratuitamente.

Hannah (cujo sobrenome está sendo omitido para proteger sua privacidade) tornou-se fluente em espanhol enquanto se envolveu em prostituição e uso de drogas no México. Ela conta dois anos horríveis lá e como ela não pode acreditar que ela saiu viva.

“Diariamente, as pessoas me perguntavam: 'O que você está fazendo aqui?' e tudo o que pude dizer foi: 'Estou perdido.' Essa foi minha melhor resposta. Eu estava tão, tão perdida,” Hannah diz, sufocando as lágrimas.

Ciclo da injustiça

Stevens não está surpreso com o que Hannah compartilhou durante a conversa – coisas como primeiro ser traficada por sua própria mãe. Mas sem surpresa não significa não afetado.

“Na Thistle Farms, não perguntamos 'O que você fez?' Perguntamos: 'O que aconteceu com você?'”, disse ela mais tarde em uma entrevista.

Entre as lições que Stevens aprendeu nas últimas duas décadas é que os pais que lutam contra o vício geralmente fazem o que for necessário para alimentar seu hábito. Para Hannah, como para a maioria dos graduados da Thistle Farms, o trauma começou cedo. Meninas abusadas podem recorrer a substâncias para anestesiar a dor, depois à prostituição para sustentar o vício.

Stevens sobreviveu ao seu próprio trauma. Seu pai, também um padre de Nashville, foi morto por um motorista bêbado quando ela tinha 5 anos. Um líder leigo da igreja abusou sexualmente dela anos depois.

A maioria das mulheres em Thistle Farms sofreu abuso sexual pela primeira vez entre as idades de 7 e 11 anos e começou a usar álcool ou drogas aos 13. Muitas receberam pagamento por sexo pela primeira vez entre 14 e 16 anos. criminalizar e abusar deles, lucrando com sua vulnerabilidade.

mulher segura uma vela
O produto número um que a Thistle Farms vende são as velas.

O tráfico sexual é uma realidade nas grandes cidades, bem como em pequenas comunidades rurais em todo o país e em todo o mundo. Nos EUA, cerca de 4,312 vítimas e sobreviventes contataram a National Human Trafficking Hotline em 2019, um aumento de 20% em relação ao ano anterior e parte de uma tendência ascendente ao longo do tempo. Esses números são notoriamente subnotificados e difíceis de rastrear, de acordo com a Polaris, uma organização sem fins lucrativos que opera a linha direta e monitora dados nacionais sobre tráfico sexual e humano.

Tem sido um longo caminho para Hannah; isso marca seu retorno a Thistle Farms. Enquanto 75% dos participantes do programa residencial da Thistle Farms estão levando uma vida saudável e financeiramente independente cinco anos após a formatura, Hannah durou apenas seis meses após sua estadia inicial há 10 anos.

“Mas você está de volta agora, e isso é porque eles te amavam. Shelia ama você”, disse Stevens, falando de Shelia Simpkins-McClain, diretora do programa residencial da Thistle Farms e graduada do programa em 2007.

“Shelia nunca desistiu de você. E você sabe, é uma loucura – nosso mais novo parceiro global está em Oaxaca, exatamente onde você estava”, disse Stevens.

“Sua habilidade linguística é um dom. Você vai conosco na próxima vez.”

Amor, luz e esperança

A mensagem da Thistle Farms, juntamente com a teologia que a sustenta, é elegantemente simples: “O amor cura”. As palavras estão nas camisetas usadas pelos graduados da Thistle Farms e nas etiquetas dos castiçais que os atuais moradores enchem com cera derretida aromática.

No braço manufatureiro da empresa social, essas mulheres produzem cerca de 100,000 velas por ano, bem como loções corporais com aroma de lavanda e cítrico, óleos essenciais, sprays de linho e outros produtos para o corpo e para o lar. Os rendimentos financiam 65% dos custos operacionais da organização sem fins lucrativos. A sala de trabalho parece um espaço industrial estéril de aço inoxidável, mas cheira a um spa de luxo.

mulher derrama cera de vela em moldes
O preenchimento de moldes de velas com cera agora ocorre no armazém da Thistle Farms, mas começou no porão da Capela de Santo Agostinho.

No departamento de expedição, as velas acabadas e outros produtos, bem como os produtos artesanais globais da Thistle Farms, são embalados em caixas de presente com a inscrição “O amor é a força mais poderosa para a mudança do mundo”.

Stevens e sua equipe acendem uma dessas velas em seu círculo semanal de grupo e reunião de equipe.

“Simboliza santuário e esperança”, disse Stevens. “Estamos iluminando o caminho de casa para as mulheres que saem das ruas.” Ela lançou o projeto pela primeira vez como um Capela Episcopal de Santo Agostinho na Vanderbilt University, onde atua como capelão desde 1994.

círculo semanal
Os participantes da cerimônia do Círculo dizem a Oração da Serenidade no final.

“Este foi meu primeiro e único trabalho pastoral”, disse Stevens, que se formou na Vanderbilt's Divinity School em 1990. “Quero dizer, quem continua sendo capelão por quase 30 anos? Quase ninguém!"

Mas a posição de baixa pressão e alta autonomia era um ajuste perfeito.

“Eu sabia desde o início que o que eu precisava era de tempo e espaço para aprender a viver de acordo com meu chamado”, disse ela.

“O dom da capelania era que vinha com um pacote de seguro de saúde e ninguém olhando por cima do meu ombro. Às vezes, uma lousa em branco é o maior presente que você pode dar a alguém.”

A lousa de Stevens não ficou em branco por muito tempo. Ajudou o fato de sua congregação ser pequena, com apenas 12 ou mais membros quando ela começou.

“Então eu sabia que tinha a liberdade de começar a Thistle Farms. Quem não pode pastorear uma dúzia de pessoas e ainda abrir uma casa para cinco mulheres? Isso não é tão difícil!”

Stevens, que prefere pregar descalço e batizar bebês ao ar livre em riachos e rios, fez exatamente isso, abrindo a primeira casa residencial no leste de Nashville em 1997.

Esse site oferecia às mulheres um lugar limpo e seguro e uma sensação de liberdade, com suas próprias chaves para ir e vir como quisessem.

Depois de alguns anos, Stevens percebeu que emprego significativo e estabilidade financeira também eram críticos para a independência total.

Em 2001, ela e as mulheres começaram uma operação improvisada de fabricação de velas, despejando cera de jarras e baldes de Kool-Aid no porão da capela. Sua marca recebeu o nome do cardo resiliente e profundamente enraizado – muitas vezes considerado uma erva daninha, apesar das propriedades curativas – que floresce nas condições adversas de becos e ruas.

Hoje, St. Augustine's há muito superou sua pequena capela em forma de A; sua vibrante congregação adora principalmente no santuário principal de Vanderbilt. Stevens permanece capelão, mas foi acompanhado por uma equipe completa.

E a Thistle Farms agora opera seis casas residenciais em Nashville, três empresas sociais, incluindo Home & Body, Global Shared Trade e The Cafe at Thistle Farms - um local popular para café da manhã e almoço na frente dos principais escritórios da organização sem fins lucrativos, adjacente ao armazém de fabricação .

Café da Fazenda do Cardo
O café em Thistle Farms é um local popular para os clientes e inclui uma instalação de arte feita de xícaras de chá doadas.

Além de Nashville, a Thistle Farms supervisiona uma rede nacional de organizações irmãs alinhadas, oferecendo mais de 500 leitos para mulheres sobreviventes em todo o país. Ele também hospeda uma conferência anual, juntamente com treinamento contínuo, workshops e recursos para organizações parceiras.

De acordo com Sarah Suiter, professora associada da prática de desenvolvimento humano e organizacional no Peabody College da Vanderbilt University, um componente-chave do sucesso da organização tem sido a clareza de sua missão.

“Uma coisa que sabemos sobre as organizações sem fins lucrativos, é fundamental que eles entendam sua missão, e a Thistle Farms tem sido muito clara sobre a deles e completamente fiel a ela. Eles não se distraem”, disse Suiter, que foi voluntária lá durante sua pesquisa de doutorado e escreveu sua dissertação sobre as mulheres de Thistle Farms.

“Becca também tem sido brilhante em criar uma comunidade forte e aberta, então a infraestrutura relacional existe de tal forma que as pessoas vão falar se estiverem fora da missão e precisarem corrigir o curso”, disse ela.

mulheres em um escritório
Um momento de luz no escritório da Thistle Farms com (da esquerda) Angela Camarda, Terrie Moore, Amanda Wood, Becca Stevens e Shannon Martin (atrás).

Outro aspecto da sustentabilidade da organização é que “elas crescem de acordo com o que é necessário, e isso é determinado pelas mulheres que atendem”, disse Suiter.

Por exemplo, o aspecto da empresa social evoluiu da necessidade de as mulheres terem segurança econômica.

“Era desmoralizante quando eles se candidatavam a empregos. Então eles trouxeram os empregos para eles”, disse Suiter.

“Eles são bons em ouvir e honrar a experiência das mulheres que servem. Desde os primeiros dias, Becca criou uma cultura em que todos, de grandes doadores a voluntários e moradores, se sentem valorizados pelo que contribuem, e isso faz com que as pessoas queiram se envolver. Lembro-me de uma das primeiras coisas que ela me disse: 'Todo mundo tira o lixo' – o que significa que todos se sentem igualmente valorizados. Ninguém está acima de tirar o lixo.”

Stevens ainda atua como presidente da Thistle Farms, mas em 2015 ela e o conselho trouxeram Hal Cato, um experiente líder sem fins lucrativos, para atuar como CEO. Sob a liderança de Cato, o orçamento anual da organização sem fins lucrativos cresceu de US$ 1 milhão quando ele chegou para US$ 8.8 milhões em 2021. Eles planejam se mudar para uma nova fábrica em março, mais que dobrando a capacidade de produção.

'O próximo passo certo'

Apesar desse crescimento dramático, Stevens não sentiu tensão entre as demandas do ministério pastoral e a criação de uma organização sem fins lucrativos.

“Descobri que quando me concentro no trabalho de justiça, todo o resto se encaixa no trabalho da igreja. O evangelismo, as finanças, a pregação, a adoração – tudo segue o exemplo, a forma como a forma segue a função”, disse ela.

Em vez de pensar em equilibrar 20 horas de trabalho de justiça com 20 horas de ministério, ela se concentrou em tentar “dar o próximo passo certo”.

“Todo exemplo nas Escrituras é de pessoas se rendendo ao dia. Vemos discípulos lançando sua rede para ouvir Jesus. Eles estão entrando em um barco, vão sentar na encosta e ouvir o que ele tem a dizer. Nem sempre se trata de longas sessões de estratégia e reuniões intermináveis ​​de comitês. Às vezes é apenas uma questão de fazer a próxima coisa certa. E estar disposto a cometer erros”, disse Stevens.

Enquanto Thistle Farms cresceu a partir do ministério de Stevens em St. Augustine's, os dois expandiram e evoluíram juntos. “A congregação se formou em torno do trabalho de justiça”, disse Stevens. “As pessoas vinham em massa porque éramos práticos, relevantes, profundamente espirituais. Eles queriam vir ver do que se tratava, adorar conosco, doar financeiramente para o crescimento do ministério. Acho que se os pastores reivindicam a liberdade de fazer o chamado de seus corações, então o ministério se forma em torno disso de uma maneira saudável”.

interior do armazém
Centenas de produtos são feitos e enviados para todos os Estados Unidos a partir do armazém da Thistle Farms.

O amor como modelo de negócios

Com o tempo, Stevens reconheceu seus limites e percebeu que, para dimensionar e gerenciar o crescimento, ela precisaria trazer especialistas para ajudar. Além de Cato, há agora uma equipe de liderança sênior de 16, com 105 funcionários no total – 70% dos quais são sobreviventes. Da mesma forma, a Capela de Santo Agostinho agora tem quatro padres e uma equipe completa do programa. Enquanto a capela continua a ser um grande apoiador de Thistle Farms, os dois são entidades independentes.

“Você tem que dar responsabilidade e liderança. Para muitas pessoas que começam as coisas, é difícil deixá-las ir. Sempre fui grato por deixar as coisas acontecerem”, disse Stevens. “Quero dizer, eu comecei este café onde estamos sentados agora, mas não tenho ideia de como administrá-lo.”

O que Stevens entende é a base teológica por trás do café e por trás da segurança para mulheres traumatizadas.

“Não entendo nada de food service, mas sei que hospitalidade é um grande negócio. Aprendi isso na escola de teologia; é primordial no evangelho”, disse ela. “Então eu não comecei com comida. Comecei com a hospitalidade.”

Na entrada do café, uma instalação artística de candelabro de xícaras suspensas ressalta um dos princípios fundadores da organização sem fins lucrativos – “que todo mundo tem uma história, e há uma história em cada xícara”, disse Stevens. “Que todos são bem-vindos aqui. Então o resto cresceu a partir disso.”

xícaras de chá
No teto do café estão 1,200 xícaras enviadas por torcedores.

Por exemplo, disse Stevens, quando os gourmets de Nashville descobriram pela primeira vez um menu de sanduíches aquecidos, eles disseram “não, não, não” e aconselharam o café inexperiente sobre quais itens do menu da fazenda à mesa servir, que equipamento comprar.

Oito anos depois, o café está movimentado, oferecendo refeições saudáveis ​​para os hóspedes, a tranquilidade e a cura do chá, “um espaço para quem tem fome de justiça”, como diz o site, e empregos que oferecem esperança, dignidade e liberdade econômica para Thistle Moradores de fazendas, graduados e outros sobreviventes.

“Acho que se os pastores confiassem que nossa base teológica poderia desenvolver negócios poderosos, faríamos isso com mais frequência”, disse Stevens. “O amor é um bom modelo de negócios. O amor desafia os mercados; ele pode mudar sistemas antigos. Se estamos falando de economia e liberdade das mulheres, isso é um trabalho de cura! Isso é pastoral”.

Cura na comunidade

Enquanto a Thistle Farms comemora seu 20º aniversário ao abrir sua mais nova casa residencial e se mudar para um armazém de fabricação expandido, Cato prevê desacelerar um pouco para se concentrar na solidificação dos serviços e suporte que a organização oferece à sua rede nacional.

“A demanda existe. Toda vez que oferecemos uma oficina, ela esgota imediatamente”, disse Cato. A Thistle Farms não cobra taxas ou taxas para que organizações irmãs participem da rede. É simplesmente parte da missão da organização.

mulheres sentadas em um grande círculo
O Círculo é onde as pessoas reúnem forças para continuar a recuperação e para a meditação no programa.

“Queremos fazer tudo o que pudermos para fazer parte da curva de aprendizado”, disse ele. “Estamos felizes em compartilhar os erros que cometemos e com os quais aprendemos, as melhores práticas que adotamos.”

Uma melhor prática fundamental é proclamar o poder de cura do amor sem vincular isso ao que tradicionalmente pode ser chamado de missão baseada na fé. Em vez disso, disse Cato, a comunidade da Thistle Farms tem fé uns nos outros e na bondade e valor inerentes de todos.

"Isso é tudo aqui", disse ele.

“Não estamos aqui para resgatar ou salvar. Nós não fazemos nenhum dos dois”, disse ele. “Criamos o espaço para que as mulheres se salvem e se curem.

“Sabemos que as pessoas se curam na comunidade. Somos muito, muito bons em criar e manter um espaço para eles.”

grupo de pessoas parece feliz
Os participantes do círculo animam uns aos outros enquanto compartilham o que está acontecendo em suas vidas.

Para Hannah, que classifica itens no departamento de estoque de Parceiros Globais no depósito, esse espaço de cura foi o que ela precisava para recomeçar. Neste momento, ela separa cestas de pão coloridas de Uganda e argolas de guardanapo feitas à mão por mulheres de Ruanda e Gana. Eles estão entre os 39 grupos de artesãos com os quais a Thistle Farms faz parceria em todo o mundo.

“Não me inscrevi para trabalhar na Global porque quero sentar aqui e colocar etiquetas nas coisas, embora faça isso com orgulho”, diz Hannah. “Fiz porque acredito na missão. Adoro como a divisão global está ajudando outras mulheres que tiveram experiências semelhantes às minhas. Aquelas mulheres que conheci no México e outras como elas, economicamente e de muitas outras maneiras, estão muito piores do que eu.”

Hannah pergunta a Stevens como é tocar tantas vidas.

“Honestamente, estou muito grato por ainda haver um espaço para mim aqui”, diz Stevens. “Tantas pessoas capazes passaram e fizeram da Thistle Farms o que ela é.

“Sabe, se fosse por minha conta, ainda estaríamos no porão de uma capela em Vanderbilt derramando velas de um balde. Estou bem claro que isso é amor no trabalho, não eu.”

Becca Stevens

'Praticamente Divino'

Becca Stevens tem o dom de deixar as pessoas à vontade, talvez porque não se prenda a fingimentos ou aspirações à perfeição.

“Quando o colete brilhante da perfeição é retirado, a conversa é a verdade e todos respiramos mais fundo”, ela escreve em seu mais novo livro, “Praticamente Divino”.

Sobre o conceito japonês de wabi-sabi – encontrar beleza nas falhas e defeitos – ela escreve: “Esta é uma das melhores notícias do mundo inteiro, que nossas imperfeições são onde mora a liberdade divina”.

Teologicamente, isso abre caminho para a graça e a cura, que Stevens conhece bem depois de mais de 25 anos ministrando a mulheres traumatizadas por tráfico sexual, vício e abuso. Como ela ilustra em história após história, deixar de lado as ilusões de perfeição também nos liberta para aproveitar nossa criatividade e prosperar em comunidade.

O livro é parte de uma homenagem à mãe resiliente e prática de Stevens, viúva com cinco filhos pequenos para criar, e é enquadrado em frases favoritas que ela frequentemente repetia que Stevens ainda ouve ecoando em sua própria cabeça “como letras de músicas de seriados”.

É também uma celebração de pequenas práticas tangíveis que Stevens acredita criar espaço para o sagrado: rituais de preparação de chá, tricô, caminhada na floresta. Entrelaçados estão os contos das mulheres de Thistle Farms e da própria jornada de Stevens como sobrevivente de abuso sexual.

“Nosso trabalho é aprender a amar o mundo”, escreve ela. “A experiência é nove décimos do amor.”

É o fazer, o criar com as mãos, que pode abrir o coração e a imaginação, encontrando o divino de maneira simples, prática e imperfeita.

Este foi publicado pela primeira vez em Faith & Leadership.


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