Uma incubadora de empresas administrada por uma igreja desenvolve as soluções da própria comunidade para a pobreza

Sob o reverendo Barry Randolph, uma próspera igreja de Detroit reuniu uma jovem comunidade para melhorar suas vidas com suas próprias ideias.

Por Angie Jackson
Publicado em setembro 2, 2020

O Rev. Barry Randolph está fora da Igreja do Messias em Detroit, Michigan. Foto: Rebecca Cook / Faith & Leadership

[Fé e liderança] Até agora, nenhum conceito ou ideia é muito excêntrico para o Rev. Barry Randolph e sua congregação na Igreja do Messias em Detroit.

Mais de 200 unidades habitacionais acessíveis administradas pela igreja? Verificar. Internet grátis para residentes que não tinham acesso? Feito. Uma lista crescente de empresas incubadas com produtos que vão desde chás e desodorantes até uma linha de roupas? Sem problemas.

Esta igreja episcopal inovadora ancora o bairro Islandview no lado leste de Detroit. Em uma cidade com uma taxa de pobreza estimada de 36%, mais de três vezes a média nacional, Randolph é movido pelo desejo de promover uma comunidade justa cujos residentes têm interesse em seu sucesso.

Os paroquianos assistem a um culto de domingo fora da Igreja do Messias. Foto de Rebecca Cook / Faith & Leadership

“Você não pode jogar dinheiro nisso. Não se trata apenas de conseguir um emprego para alguém. Agora você tem que ensinar as pessoas como manter o emprego ”, disse Randolph, de 57 anos. “E não se trata apenas de educar as pessoas. Às vezes você tem que trazer toda a comunidade. ”

Essa abordagem ajudou Randolph a transformar a igreja, que estava prestes a fechar, em um centro comunitário que agora tem mais de 300 membros fortes, com diversidade racial e maioria jovem.

Randolph e seus paroquianos vêem a igreja como um centro de incubação. Na igreja, alguém com uma ideia de negócio pode se associar a contadores e advogados para fazê-la decolar, e muitos o fizeram.

“Você precisa de seu telefone carregado? Aqui está uma estação de recarga ”, disse o bispo Bonnie Perry da Diocese Episcopal de Michigan, referindo-se às quatro estações comunitárias de recarga movidas a energia solar da Igreja do Messias. “O espírito empreendedor, esse tipo de espírito, é o que nossa igreja deseja.”

Pessoas voltando para casa da prisão podem buscar ajuda para conseguir um emprego no escritório de empregos da igreja. A igreja também é a base de uma banda marcial que garante bolsas de estudo para adolescentes que antes pensavam que não se formariam no ensino médio.

Para Randolph, tudo está relacionado a fornecer às pessoas um caminho para sair da pobreza.

Uma abordagem relacionável

Pergunte aos membros em Igreja do Messias(Link externo) suas impressões sobre Randolph e sua liderança e eles provavelmente dirão que ele é o pastor “mais verdadeiro” que conhecem.

Antes de se tornar padre, Randolph era empresário. Ele foi co-proprietário de uma empresa de distribuição, se interessou por catering e administrou a delicatessen em um mercado local por uma década.

Ele não escreve seus sermões. Ele não prega do púlpito porque não gosta de ser elevado acima de sua congregação.

Ele se veste casualmente, usando uma camisa de botão de mangas curtas e calça cáqui durante uma cerimônia recente ao ar livre.

Sua congregação o chama de pastor Barry, não de pai.

Randolph dá as boas-vindas aos paroquianos no culto de domingo ao ar livre da igreja. Foto de Rebecca Cook / Faith & Leadership

Dos 90 padres e diáconos ativos da Diocese Episcopal de Michigan, ele é um dos seis clérigos negros.

Contrariando a tendência da denominação de maioria branca, 60% dos membros da Igreja do Messias são homens negros com menos de 30 anos. Randolph diz que 70% de sua congregação tem menos de 35 anos.

“Foi meio diferente para mim ver pessoas exatamente como eu, exatamente a mesma mentalidade”, disse Samijai Blanks, de 22 anos, um homem negro que está envolvido com a igreja desde menino. “Muitas pessoas da minha idade nem pensariam na igreja.”

Randolph mora na igreja e não recebe salário. Ele tem uma grande família - 11 irmãos e irmãs e 31 sobrinhas e sobrinhos adultos - que contribuem para sustentá-lo financeiramente. Seus parentes pagam suas compras e ajudam no transporte, pois ele não tem carro.

O financiamento da fundação, doações filantrópicas e uma mistura de colaboração espiritual e secular sustentam os ministérios da igreja. Ao longo dos anos, a Fundação Ford, a Fundação Kresge e outros financiaram iniciativas como o programa de incubação de empresas e o escritório de empregos.

“Nunca fazemos nada com base no dinheiro. Nós fazemos isso, e então o dinheiro parece vir ”, disse Randolph. “As pessoas veem o trabalho, depois vêm e ajudam-nos a construir.”

O trabalho da Igreja do Messias na comunidade atraiu o interesse de lugares tão distantes quanto a Letônia e Uganda. A igreja está liderando o que chama de Plano Diretor, uma coalizão de 103 organizações religiosas que buscam reconstruir comunidades e tirar as pessoas da pobreza, valendo-se dos talentos de suas congregações. Randolph está liderando igrejas fazendo uma avaliação de ativos para identificar membros que trabalham na área médica, comércios especializados, educação e outras profissões para “ajudar a construir o reino”.

“Estamos tentando usar outras igrejas para fazer isso em sua comunidade e vizinhança sem desculpas”, disse ele. “Funcionou para nós.”

O aspecto mais difícil deste tipo de construção de comunidade é que as igrejas mudem sua mentalidade de focar no que as pessoas estão perdendo para perceber o que elas têm, disse o Rev. Michael Mather, pastor da Primeira Igreja Metodista Unida de Boulder, Colorado, e uma membro do corpo docente do Asset-Based Community Development Institute da DePaul University.

Mather é um ex-pastor da Igreja Metodista Unida da Broadway em Indianápolis, onde ele renovou a abordagem da igreja para o ministério perguntando às pessoas quais eram seus dons e procurando oportunidades em torno desses talentos.

“Uma das regras que seguimos e sobre a qual tentamos pensar muito é que o dinheiro sempre deve fluir para as mãos de quem não tem muito”, disse Mather. “No passado, o que fazíamos era pagar a nós mesmos para executar programas para pessoas cujo problema era que não tinham dinheiro. Mas não vimos a irracionalidade disso quando estávamos fazendo isso. ”

Tornando a palavra de Deus tangível

Randolph veio para a Igreja do Messias em 1991. Ele assistiu a uma reunião para ouvir sua mãe, uma membro, falar sobre fé.

Ele não ia à igreja há dois anos. Criado como batista, ele sempre acreditou em Deus. “Eu simplesmente não suportava religião organizada”, disse ele.

Ele achou o serviço episcopal ritualístico e seco. Ele odiava o canto. Os hinos o lembraram de uma marcha fúnebre. Entediado com tudo isso, ele jurou que nunca mais voltaria.

Mas a igreja estava procurando alguém para ensinar as crianças a ler, e Randolph concordou com isso. O compromisso da igreja com a comunidade, demonstrado por meio de esforços como a Corporação de Habitação da Igreja do Messias, fundada em 1978, e seu respeito pelas pessoas por trás desses esforços, incluindo o então reitor Rev. Cônego Ronald Spann, aliviou seu ceticismo. Randolph acabou se tornando um membro.

Moradias em banda a preços acessíveis construídas pela Igreja do Messias. Foto de Rebecca Cook / Faith & Leadership

Seu relacionamento com a igreja se aprofundou graças ao seu amor por trabalhar com crianças. Ele se tornou o professor da escola dominical, depois o diretor da juventude e depois o líder do louvor.

Randolph mudou-se para o bairro de Islandview em 1997 para ficar perto da Igreja do Messias. Ele cresceu a seis quarteirões de distância, mas, ao contrário de Islandview, seu bairro de infância não tinha pobreza concentrada. Quando se mudou para lá como adulto, percebeu que, embora sua criação tivesse sido mais privilegiada, ele se sentia mais em casa no estreito Islandview. Os residentes eram as joias da comunidade - eles só precisavam de uma oportunidade.

Tornar-se um padre episcopal não estava nos planos de Randolph. Mas em 1998, Deus falou com ele e o chamou para trazer mais jovens para a Igreja do Messias como um sacerdote.

O número da igreja despencou para 40 membros quando Randolph foi ordenado em 2002. A situação só piorou nos anos seguintes. Com a Igreja do Messias em dívida e o prédio em mau estado, Randolph sabia que precisava fazer algo diferente.

“A Igreja do Messias sempre foi uma igreja comunitária no sentido de que as pessoas sabiam que tínhamos hospedagem, acampamentos de verão ou programas depois da escola”, disse ele. “O que eles não entenderam foi como nós adoramos. Eles não vieram adorar. Eles vieram para todo o resto. ”

O serviço tradicional não repercutiu na comunidade, então Randolph o redesenhou. Ele acrescentou um culto ao meio-dia para atrair jovens paroquianos. Ciente de que algumas pessoas podem ser analfabetas, ele se livrou das leituras coletivas. O esboço do serviço episcopal permaneceu, mas esta nova versão foi embrulhada em um pacote que era acessível para os que frequentavam a igreja pela primeira vez.

“Ele atraiu todos esses jovens”, disse Kenyon Reese, 48, que foi membro quase toda a sua vida. Reese lembra que o serviço diminuiu para apenas oito ou nove pessoas antes de Randolph trocá-lo. “Ele apenas mudou a energia”, disse ele.

Samijai Blanks segura sua filha Lyrie Blanks durante um culto de adoração. Foto de Rebecca Cook / Faith & Leadership

Randolph orientou o serviço para trazer a grandeza dos paroquianos, com a igreja atuando como o centro de incubação para ajudar as pessoas a realizarem seus objetivos. Pelas portas passaram pessoas que já haviam sido presas, ex-membros de gangues e indivíduos que haviam abandonado a escola. Esses novos paroquianos queriam saber como aproveitar a grandeza sobre a qual Randolph pregou. O que grandeza significava para eles quando não conseguiam encontrar um emprego? Randolph os encaminhou para o escritório de empregos da igreja e mentor de empreendedorismo.

“Estávamos colocando as coisas no lugar de forma a tornar a palavra de Deus tangível, independentemente de sua formação”, disse Randolph.

A palavra viajou na vizinhança e além. A agitação atraiu profissionais, médicos e advogados curiosos sobre a crescente reputação da igreja como incubadora de empresas, empregadora e provedora de habitação. O número de membros da igreja cresceu para 100 pessoas em seis meses, disse Randolph. Em seguida, para 200 no próximo ano. Em três anos, a Igreja do Messias tinha 300 membros.

Embora a pandemia do coronavírus tenha forçado mudanças, a Igreja do Messias tem crescido. Foto de Rebecca Cook / Faith & Leadership

Investindo em segundas chances

Alguns chegam à igreja por necessidade e passam a vê-la como um centro comunitário e um lar.

Esse foi o caminho de Dwight Roston, de 26 anos.

Aos 16 anos, Roston disse, ele estava se metendo em problemas - faltar à escola, brigar e roubar carros - um produto de ser jovem e entediado e incapaz de encontrar um emprego. Ele apareceu na Igreja do Messias para fazer serviço comunitário como condição para sua provação. Ele não estava procurando orientação, mas Randolph percebeu rapidamente que Roston tinha inclinações artísticas.

Randolph perguntou a ele: por que ele estava roubando carros se ele era tão bom em desenho?

Então Roston ficou por perto. Na igreja, ele aprendeu a usar uma prensa de tela para fazer e vender suas próprias camisetas. Ele gravou música. Ele trabalhou para a Nikki's Ginger Tea, a empresa mais antiga incubada pela igreja, que lhe mostrou os meandros do atacado e varejo. Ele aprendeu a instalar internet gratuita no bairro por meio da participação da igreja no Iniciativa Equitable Internet.(Link externo) Ele aprendeu produção de vídeo, trabalhou em um projeto com a PBS e abriu sua própria empresa, I Am Productions.

O serviço religioso é de apenas uma hora aos domingos, mas Roston encontra-se na igreja todos os dias.

“Ele tem todos esses programas diferentes e você não consegue encontrar em nenhum outro lugar”, disse ele. “Eles não se importam com o tipo de passado que você tem ou qualquer coisa assim. Você está disposto a ser uma pessoa produtiva? Todo mundo tem algo para trazer para a mesa, como um monte de peças de um quebra-cabeça. ”

Kimberly Woodson, 50, credita a Randolph por ajudá-la a encontrar um emprego e lançar sua própria organização sem fins lucrativos depois que ela cumpriu 29 anos de prisão por uma condenação por assassinato quando era adolescente.

Woodson estava grávida e procurando por moradia quando alguém a trouxe para a Igreja do Messias alguns anos atrás. Ela compartilhou sua história com Randolph e mais tarde tornou-se membro.

Kimberly Woodson está na escadaria do prédio do Capitólio do Estado de Michigan depois de falar em um comício organizado pelo National Lifers of America. Foto cedida por Kimberly Woodson

Woodson disse a Randolph que ela queria ajudar outras pessoas a reingressar na sociedade após o encarceramento. Ele a apresentou a uma mulher que trabalha no ministério de prisões e poderia orientar Woodson no processo de criação de uma organização sem fins lucrativos. Ela ajudou Woodson a preencher a papelada para o contrato social e se inscrever para obter um número de identificação do empregador, etapas que Woodson disse que teriam sido exaustivas sem orientação.

Agora, a organização de Woodson, Redeeming Kimberly, está em operação há um ano e hospeda eventos como campanhas de roupas e feiras de recursos na igreja.

Randolph poderia ajudar a comunidade simplesmente dando comida e roupas, disse Woodson, mas em vez disso, ele opta por investir nas pessoas e em suas ideias.

“Ele não te dá apenas um peixe. Ele vai te dar um peixe e uma vara de pescar, vai te dizer como chegar até a água, os melhores métodos de fazer a isca e como pegar o peixe ”, disse ela.

Randolph acredita que as pessoas foram abençoadas com talentos de Deus. E na Igreja do Messias, ele os convida a cultivar esses dons.

“Fomos criados à imagem de Deus”, disse ele. “Portanto, precisamos concretizá-lo. Não queremos desperdiçar esse dom ou talento. ”

Esta história foi republicada com permissão da Faith & Leadership.


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