Os números do relatório paroquial da Igreja Episcopal alimentam a discussão sobre declínio e renascimento

Por David Paulsen
Postado em outubro 5, 2018
Bancos para sermão

A congregação na Calvary Episcopal Church no bairro de Shadyside em Pittsburgh ouve o Bispo Presidente Michael Curry durante a Eucaristia em 5 de fevereiro de 2017. O Bispo da Diocese de Pittsburgh, Dorsey McConnell, à direita, sentou-se nos bancos para o sermão. Foto: Mary Frances Schjonberg / Episcopal News Service

[Serviço de Notícias Episcopais] Os 12 apóstolos, os 40 dias de jejum, os cinco pães e dois peixes. Alguns números-chave estão espalhados pelos Evangelhos, mas ninguém confundiria ir à Igreja no domingo com uma aula de matemática.

E ainda, para cada congregação episcopal, há uma contagem.

Na verdade, várias contagens, incluindo o número total de membros ativos, promessa média e a "média de frequência aos domingos" com flutuação infinita. Esses dados são agrupados nos relatórios paroquiais anuais que cada congregação arquiva com a Igreja Episcopal, e os dados cumulativos são liberados uma vez por ano como referência para a vitalidade da igreja.

Por vários anos, essa referência apontou para uma denominação em declínio, com a frequência à igreja e o número de membros tendendo para baixo em todos os cantos da Igreja Episcopal. Quando o último resumo de dados de toda a igreja foi lançado em agosto, a resposta foi uma mistura familiar de torcer as mãos, negar e examinar a alma sobre o futuro da Igreja Episcopal.

“Enfrentando mais declínio da Igreja Episcopal” foi A manchete direta da Igreja Viva em uma análise dos números mais recentes pelo Rev. David Goodhew, diretor de prática ministerial no Cranmer Hall da Durham University em Durham, Inglaterra.

“A igreja merece parabéns pelos detalhes, precisão e, especialmente, franqueza que mostra ao compartilhar seus dados”, escreveu Goodhew. “Além disso, é preciso dizer que as notícias são ruins.”

Que ruim? Mais de cinco anos, o número de membros batizados ativos nas dioceses domésticas da Igreja caiu 10 por cento para 1.7 milhões. A frequência aos domingos caiu 13%. Há 175 paróquias e missões a menos relatando dados paroquiais do que em 2013. O A tendência de 10 anos é ainda mais preocupante, particularmente em dioceses atingidas por quedas acentuadas de membros devido a divisões devido a desacordos doutrinários, incluindo Forth Worth, Pittsburgh, San Joaquin e South Carolina. O único ponto positivo em toda a igreja é que a promessa média tem aumentado a cada ano.

Esses dados geram uma boa quantidade de discussão dentro da igreja a cada ano. Em 30 de agosto, Kevin Miller, um episcopal de Massachusetts, levantou a questão no grupo de Evangelistas Episcopais no Facebook.

“O que podemos fazer para contrariar essa tendência? Senhor nos ajude! ” Miller disse enquanto compartilhava a história de The Living Church.

As respostas variaram de esperançosas a práticas. Pare de promover “truques” como Ashes to Go, dizem alguns. Outros sugeriram olhar além das paredes da igreja em busca de oportunidades de evangelismo, em vez de ficar obcecado em encher os bancos.

O Rev. Chris Arnold, reitor da Igreja Episcopal da Trindade em Oshkosh, Wisconsin, fez uma chamada de volta ao básico. “A igreja encolherá até redescobrir seu propósito principal, que é ser uma comunidade de discípulos peregrinos, apoiando uns aos outros na arte e no ofício da oração”, disse ele.

A Igreja Episcopal, é claro, não é a única denominação protestante tradicional sofrendo declínio. Apenas 36 por cento dos americanos identificados como protestantes em um ABC News / Washington Post enquete lançada em maio, abaixo dos 50% em 2003. No geral, os cristãos diminuíram de 83% para 72% dos americanos no mesmo período, enquanto aqueles que afirmam não ter religião dobraram.

Nem é o declínio na freqüência ao culto uma preocupação exclusivamente episcopal. A frequência semanal em serviços religiosos de todas as religiões caiu de 39 por cento em 2007 para 36 por cento em 2014, de acordo com o estudo da paisagem religiosa do Pew Research Center. Em uma pesquisa separada do Pew divulgada em agosto, 37% dos americanos que não frequentam serviços religiosos frequentemente disseram que o motivo é que praticam sua fé de outras maneiras. Outros 23 por cento disseram que simplesmente não encontraram um local de culto de que gostassem.

Visto neste contexto mais amplo, a Igreja Episcopal não está sozinha em enfrentar o "desafio de compreender as amplas mudanças sociais" que estão afetando as igrejas cristãs americanas, disse o Rev. Michael Barlowe, diretor executivo da Convenção Geral, cuja equipe coleta os dados do relatório paroquial .

O declínio do número de membros e de frequência representa um retrato da Igreja Episcopal, e muito pode ser aprendido com esses dados, disse Barlowe em uma entrevista ao Episcopal News Service.

“Não devemos ter medo disso”, disse ele. “Isso não significa que estamos fazendo algo errado.”

Barlowe também não acha que esses números contam toda a história do bom trabalho da igreja. A Igreja Episcopal, como outras denominações, ainda enfatiza medidas e modelos de financiamento estabelecidos há centenas de anos, quando a Igreja Cristã era uma instituição mais central na sociedade americana, disse ele. A igreja de hoje está envolvida em ministérios que expandem sua pegada espiritual de maneiras que os relatórios paroquiais podem não perceber, como despensas de alimentos ou estudos bíblicos em cafeterias.

“Precisamos crescer em todos os sentidos”, disse ele.

Michie

Plantar igrejas “é trabalho com panela de barro, não com micro-ondas”, disse o Rev. Michael Michie, oficial de equipe para infraestrutura de plantação de igrejas, em julho na 79ª Convenção Geral em Austin, Texas. Foto: David Paulsen / Serviço de Notícias Episcopal

Uma maneira importante de crescer é começando novas congregações, argumenta o Rev. Michael Michie, oficial da equipe da Igreja Episcopal para a infraestrutura de plantação de igrejas. A Igreja Episcopal aprovou mais de US $ 8 milhões para iniciar novas congregações e ministérios regionais de 2013 a 2021. Michie trabalha em estreita colaboração com os destinatários desses subsídios para garantir que recebam o apoio de que precisam.

Mesmo os 86 novos ministérios implantados de 2012 a 2017 provavelmente não foram agressivos o suficiente, disse Michie em uma postagem de blog sobre os dados do relatório paroquial.

“Imagine como [a Igreja Episcopal] mudaria se definíssemos isso como uma prioridade”, escreveu ele. “Mudaria a maneira como procuramos líderes, educamos e treinamos clérigos, alocamos recursos e administramos dioceses. O declínio nos faz querer contornar os vagões. Estou chamando a igreja para liderá-los e removê-los! Mais do que nunca, precisamos de pioneiros, não de colonos. ”

Novas igrejas também devem ser plantadas nos lugares certos, alcançando as congregações onde moram e com líderes empreendedores, escreveu Michie.

Ele também descartou uma meta de mais de 900 novas plantações de igrejas, com base em uma análise estatística do que pode ser necessário para reverter o declínio da Igreja Episcopal. Michie, em uma entrevista ao Episcopal News Service, disse que citou esse número “apenas para comunicar a colina que está à nossa frente para escalar”, mas ele também acha que uma abordagem agressiva à plantação de igrejas redefiniria como a Igreja Episcopal opera.

“A maneira como isso impactaria e mudaria nossa igreja seria incrível. Isso sobrecarregaria nossas igrejas existentes ”, disse ele. “Se eles estão fazendo isso e inovando dessa forma, nós também podemos”.

O Bispo Presidente Michael Curry, durante seus primeiros três anos à frente da Igreja Episcopal, tem sido ativo na promoção de iniciativas que irão expandir o alcance da Igreja de novas maneiras. Ele sempre fala que a igreja faz parte do Movimento Jesus mais amplo e recentemente revelou o Caminho do Amor, uma regra de vida para ajudar os episcopais a viverem de acordo com a vocação desse movimento.

Curry também liderou uma série de grandes avivamentos que servem como a pedra angular de sua ênfase no evangelismo, buscando alcançar novas pessoas fora da igreja com a mensagem de amor de Jesus. A reconciliação racial é outra das principais prioridades da igreja sob Curry, conforme detalhado na estrutura da Comunidade Tornando-se Amada, lançada no ano passado.

O bispo presidente Michael Curry começa um sermão apaixonado diante de uma audiência lotada em um avivamento realizado em 7 de julho no Palmer Center de Austin. Foto: Mike Patterson / Episcopal News Service

Apesar de tal atividade no nível de toda a igreja e das dezenas de novas plantações de igrejas, muitas congregações existentes ainda podem não estar atendendo às necessidades espirituais de todos os seus paroquianos, particularmente os mais novos.

“Somos uma denominação antiga em termos de idade, então acho que isso seria parte do que está por trás do declínio”, disse o reverendo Jay Sidebotham ao Episcopal News Service.

Sidebotham, que atua em tempo parcial como reitor associado na St. James 'Parish em Wilmington, Carolina do Norte, estudou a dinâmica em jogo na vitalidade da congregação por meio de seu trabalho liderando RenewalWorks, um ministério do Forward Movement. RenewalWorks lançou um estudo em janeiro que mais da metade das congregações episcopais podem ser classificadas como “inquietas”, o que significa que os paroquianos estão famintos por crescimento espiritual, mas podem não receber o apoio que procuram do clero ou líderes da igreja.

Eles permanecem ativos, por enquanto, mas “na verdade não esperam que tanto aconteça em sua própria experiência espiritual”, disse Sidebotham.

Nos últimos cinco anos, o RenewalWorks ajudou mais de 200 congregações episcopais a se concentrarem mais na vida espiritual de seus paroquianos. A conversa de Curry sobre evangelismo e discipulado ajudou a abrir o caminho, disse Sidebotham, e o relatório do RenewalWorks sugeriu quatro catalisadores para apoiar os episcopais em suas jornadas espirituais:

  • Engajamento com as escrituras,
  • O poder transformador da Eucaristia,
  • Uma vida de oração mais profunda e
  • O coração do líder da congregação.

“O foco no discipulado é fundamental”, disse Sidebotham. “Esse é o trabalho um e é isso que fazemos.”

- David Paulsen é editor e repórter do Episcopal News Service. Ele pode ser contatado em dpaulsen@episcopalchurch.org.


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